Leren leven met natte voeten

Het is officieel. De zuidelijke helft van Engeland heeft zijn natste januari sinds 1910 achter de rug. En ga je terug naar 1767, toen het Radcliffe Meteorological Station (een van de oudste weerstations ter wereld) neerslag begon te meten, dan is er in bijna 250 jaar niet zoveel regen gevallen in Zuid- en Midden-Engeland, als nu. De meter staat op drie maal het gemiddelde aan regenwater.

Dat er op het gebied van wind en neerslag records gebroken worden, hoeft niemand de Engelsen te vertellen. Sommige delen van het Zuid-Westerse graafschap Somerset staan al sinds Kerstmis onder water. Wetenschappers hebben overstromingen geïdentificeerd "als het gevaarlijkste gevolg van klimaatverandering in Groot Brittannië". De wateroverlast is omvangrijker en heftiger dan deskundigen voorspeld hadden.

"Dit gaan we oplossen", zei premier David Cameron het weekeinde over de overstromingen. Het is onwaarschijnlijk dat hij die belofte kan houden. Britse autoriteiten kunnen oude vloedweringen verstevigen en nieuwe bouwen. Het leger kan worden ingezet bij het uitbaggeren van rivieren, maar weer en getij laten zich niet politiek leiden.

Klimaatwetenschappers (en meer en meer Britten) zijn overtuigd: erosie aan de kust en overstromingen in het binnenland gaan de norm worden. Het "nieuwe normaal". De vraag voor de Britse regering is hoe snel en hoe ver ze zich gaat terugtrekken en de natuur zijn gang laat gaan.

Groot-Brittannië moet terug naar de natuur

In laaggelegen gebieden, die honderden jaren geleden zijn drooggepompt ten gunste van stadjes, boerderijen en stations, zijn ze gewend aan winterse overstromingen. Maar de komende jaren zullen sommige van die huizen en weilanden opgegeven moeten worden. Niet alles kan beschermd worden. Aan de oostkust worden bestaande zeeweringen al opzettelijk verwaarloosd en worden verder landinwaarts nieuwe gebouwd. In het noordelijke graafschap Yorkshire worden velden gebruikt om overtollig water op te vangen. Het is een begin.

"Als we niet meer doen gaan we op een donkere nacht de strijd verliezen en de gevolgen zullen verschrikkelijk zijn", zegt professor Colin Thorne, een waterdeskundige. Plannen om de Engelse waterhuishouding aan te passen liggen er al langer, maar het idee was ze rond 2030 in te voeren.

De recente stormen zorgden voor een nieuwe urgentie. In de hoger gelegen gebieden zal veel meer geld moeten worden uitgetrokken om steden te beschermen. En wat de rest van het land betreft? "Groot Brittannië moet terug naar de natuur", zegt Hannah Cloke, een overstromingsdeskundige aan de universiteit van Reading. "Het is niet alleen de enige manier, het is de juiste manier. Het werkt".