Steeds kortere adem voor Delhi

Een schrale huid, prikkende ogen en een korte adem: als de lucht in de koude wintermaanden boven Delhi blijft hangen, is de stad een loodzware plek om te zijn. De luchtvervuiling wordt sinds kort gemeten, en de resultaten blijken nog schokkender dan verwacht.
AP2012

Delhi was deze winter zelfs beduidend smeriger dan Peking, dat lange tijd werd gezien als de meest vervuilde stad ter wereld. Maar terwijl Peking de laatste jaren stevige maatregelen neemt, verdwijnt India’s hoofdstad achter een steeds dikker pak donkergrijze nevel.

Puram

Neem een ochtend als vanochtend. De Delhi Air Quality Index in de zuidelijke wijk RK Puram staat op 200 Unhealthy. De Wereld Gezondheidsorganisatie WHO vindt 25 microgram fijn stof per kubieke meter het maximum. Daarboven wordt het ongezond. Waarden van 200 tot 369, 8 tot 15 keer de WHO-standaard, zijn deze winter normaal in Delhi. En dus levensgevaarlijk.

De autoriteiten in Delhi probeerden eerder deze maand het probleem nog weg te wuiven. Het is maar hoe je het meet, werd gezegd. Maar volgens onderzoeker Anumita Roychowdhury toont dat vooral aan hoe diep Delhi in de problemen zit. "Het stadsbestuur negeert deze crisis volledig."

In slaap gesukkeld

Roychowdhury stond eind jaren 90 nog aan de wieg van een aantal maatregelen tegen de luchtvervuiling, die toen ook al uit de hand liep. Alle stadsbussen en riksja’s gingen op gas rijden, er werd een metrosysteem aangelegd en zware industrie werd verplaatst naar buiten de stad.

“Maar de winst die dat opleverde, is alweer verdampt,” zegt de wetenschapper. “Na een korte dip rond 2004, zitten we inmiddels alweer 75 procent boven het oude niveau. Het stadsbestuur is na die eerste successen in slaap gesukkeld.”

De bron van de vervuiling is de massale toename van auto’s in de stad. Inmiddels zijn dat er meer dan 7,5 miljoen. “Er komen iedere dag 1.400 auto’s bij op de wegen van Delhi,” zegt Roychowdhury. “En nog altijd verplaatst maar 14 procent van de inwoners zich met de auto. Dat is de grootste zorg, die andere 86 procent wil vroeg of laat ook een auto.”

Gezondheidsklachten

Ondertussen blijft de uit de hand gelopen vervuiling niet zonder gevolgen. “Meer dan de helft van de gezondheidsklachten in Delhi, hebben te maken met de longen”, vertelt dokter Randeep Guleria, hoofd van de longafdeling in Delhi’s academisch ziekenhuis AIIMS.

“De laatste jaren neemt het aantal longpatiënten in Delhi heel snel toe. Hun symptomen worden ook steeds ernstiger. Ze hebben meer medicijnen nodig en het duurt langer voor ze weer genezen zijn.”

Dokter Guleria ziet het ook voor de toekomst vrij somber in: ”We hebben nu Peking ingehaald als de meest vervuilde stad ter wereld, en nog steeds heeft het stadsbestuur niet in de gaten dat er iets moet gebeuren. Ze hebben geen benul welke ramp zich onder hun ogen voltrekt.”