Ruimtetelescoop Kepler ontdekt 715 nieuwe planeten

De ruimtetelescoop Kepler van de NASA heeft meer dan 700 nieuwe planeten buiten ons zonnestelsel gevonden. Het is de omvangrijkste planetenvondst uit de geschiedenis, zo heeft het Amerikaanse ruimtevaartbureau in zijn Ames-onderzoekscentrum in het Californische Moffet Field bekendgemaakt. Er zijn nu al meer dan 1.700 exoplaneten bekend.

Volgens Jack Lissauer van de NASA stootten onderzoekers met de Kepler op 715 tot dan toe onbekende planeten rond 305 sterren. Van al die nieuwkomers is 95 procent kleiner dan Neptunus, ongeveer vier keer zo groot als de Aarde.

Vier van die planeten zijn niet groter dan 2,5 keer de Aarde en omcirkelen hun sterren in de levensvatbare zone, waar vloeibaar water mogelijk is. Eén van dat kwartet, een planeet met de naam Kepler-296f, lijkt de beste kansen te hebben om effectief vloeibaar water te bevatten. De planeet draait rond een ster die maar half zo groot is als de onze en die ook maar vijf procent de helderheid van onze Zon heeft. De planeet zelf is slechts twee keer zo groot als de onze. Ze bevindt zich evenwel te ver weg om met zekerheid water te kunnen ontdekken.

"Deze resultaten onderstrepen de ontdekking dat kleine planeten zoals de Aarde heel veel voorkomen in de Melkweg. Dat is erg belangrijk voor mogelijke toekomstige missies, die directe beelden zouden maken," aldus professor Sara Seager van de Massachusetts Institute of Technology aan de BBC.

De vondst was mogelijk dankzij een nieuwe analysetechniek. Kepler werd gelanceerd in maart 2009 en heeft ondertussen zowat 200.000 sterren bekeken in de sterrenbeelden Zwaan en Lier. De telescoop, die vorig jaar even defect was, identificeerde al meer dan 3.600 potentiële planeten, nu zijn dus al 1.700 daarvan bevestigd. De NASA heeft ook nog massa's onverwerkte data die Kepler vergaarde.