Mens kan biljoen aan geuren onderscheiden

Onze neuzen zijn in staat om meer dan één biljoen aan geuren te onderscheiden. Tot die conclusie komt de Duitse onderzoeker Andreas Keller, die aan de Rockefeller Universiteit in de VS werkt aan het in kaart brengen van de menselijke reukzin. Daarmee hebben we onze neus dus jarenlang onderschat, want tot voor kort werd gedacht dat de mens "maar" zo'n 10.000 verschillende geuren kon ruiken.
ONE DIRECTION/XPOSUREPHOTOS.COM

Om die hypothese te testen, stelde het team rond Keller geurcocktails samen met 10 tot 30 verschillende ingrediënten. Eerst vroegen ze proefpersonen de ingrediënten te raden. Daarna werden drie bijna identieke geurcocktails aangeboden, waarbij één ervan twee of drie andere geuren bevatte. De opdracht was om de afwijkende cocktail eruit te halen.

De prestaties bleken uiteindelijk enorm van proefpersoon tot proefpersoon te verschillen. Maar gemiddeld bleken ze het verschil tussen geurcocktails die tot 51 procent dezelfde componenten bevatten, te kunnen waarnemen. Zodra de geurmixen meer dan de helft van hun componenten deelden, konden minder proefpersonen deze uit elkaar houden. “Je moet een flinke fractie van de componenten veranderen voordat meer dan vijftig procent van de proefpersonen die verandering kan waarnemen,” merkt onderzoeker Marcelo O. Magnasco op. “Maar het aantal mogelijke combinaties is enorm, dus zelfs met het oog op deze beperking is het totale aantal geuren die we kunnen onderscheiden vrij groot.”

Door deze nieuwe bevindingen wordt de neus het meest gevoelige zintuig voor stimuli, gevoeliger nog dan onze ogen en oren samen.