Stichter "most hated family in America" overleden

In Kansas, in de Verenigde Staten, is de radicale predikant Fred Phelps overleden. Phelps stichtte de beruchte Westboro Baptist Church, een "kerkgemeenschap" die bekendstaat om haar omstreden demonstraties bij begrafenissen van gesneuvelde soldaten. Hun dood was de schuld van de tolerantie ten opzichte van homoseksualiteit in de VS, stelde Phelps.
AP2006

Phelps, geboren in 1929 in Mississippi, groeide op in een methodistisch gezin en raakte in zijn studentenjaren steeds meer geïntrigeerd door religie. Hij ontwikkelde steeds radicalere ideeën en keerde zich af van iedereen die andersdenkend was. In 1955 trok hij met zijn gezin naar Topeka, Kansas, waar hij de Westboro Baptist Church stichtte. Een onafhankelijke kerk die bij geen enkele stroming aansluit en uit een 70-tal leden bestaat, voornamelijk uit de familie Phelps zelf. En die er bijzonder fundamentalistische zienswijzen op nahoudt.

Vooral Joden, rooms-katholieken en holebi's moeten het ontgelden in de zienswijze van de kerk, veeleer een sekte. Homoseksualiteit was in de ogen van Fred Phelps de allergrootste zonde. Niet alleen homoseksualiteit op zich, ook tolerantie ten opzichte van homoseksualiteit is volgens de leden van de kerk een zware belediging tegenover God. Landen die homoseksualiteit en homohuwelijken toestaan, zijn in hun eigen woorden "gedoemd".

De familie Phelps kwam nationaal en internationaal vooral in het nieuws door hun manifestaties bij begrafenissen van gesneuvelde Amerikaanse militairen uit Afghanistan en Irak. Volwassenen, tieners én kleine kinderen demonstreerden er opzichtig en luidruchtig, met als slogans onder meer "God hates fags" ("God haat flikkers", nvr), "Thank you God for dead soldiers" ("Bedankt God, voor dode soldaten,", nvr) en "You will burn in hell" ("Je zal branden in de hel", nvr).

Volgens hen was de dood van de soldaten een straf van God, omdat Amerika homoseksualiteit tolereert en er niet hard genoeg tegen optreedt. Ook onder meer de aanslagen van 11 september 2001 en de tsunami van eind 2004 in Zuidoost-Azië waren volgens de Westboro Baptist Church een vergelding van God om ongelovigen te straffen.

"Vrije meningsuiting"

De acties van de familie Phelps konden en kunnen in de Verenigde Staten amper op begrip rekenen, zelfs bij de meest strenge christelijke organisaties. Heel wat staten vaardigden speciale wetten uit die de familie verbood om te manifesteren bij begrafenissen. Ook het feit dat Fred Phelps onbeschaamd kleine kinderen inzette bij zijn haatcampagnes en hen zo indoctrineerde in de leer van de sekte, was velen een doorn in het oog.

In 2011 behaalde de familie een juridische overwinning toen het Amerikaanse Hooggerechtshof besloot dat de Westboro Baptist Church onder vrije meningsuiting valt. Nadien werden nog wel verschillende petities opgestart om de rechten van de Westboro Baptist Church te beperken.

Kritiek mocht niet, ook niet binnen de familie

Fred Phelps regeerde zijn "kerk" met ijzeren hand en stelde zijn familie altijd voor als een sterke clan die stevig aan elkaar hangt. Elk familielid staat voor 100 procent achter de opvattingen en de methodes, zo was de boodschap. Opinies, commentaar of kritiek door buitenstaanders werd absoluut niet aanvaard.

Maar ook kritiek binnen zijn eigen familie niet. Toen zijn zoon Nathan en twee kleindochters besloten de kerkgemeenschap te verlaten omdat ze zich meer niet in de opvattingen konden terugvinden, bande Phelps ze uit zijn leven en verbood hij de rest van de familie contact met hen te hebben.

Fred Phelps (84) is woensdagavond in een verzorgingstehuis in Kansas overleden na een korte ziekte. Nathan Phelps heeft tegenstrijdige gevoelens. "Ik voel verdriet voor alle mensen die hij pijn gedaan heeft, ik voel verdriet voor zij die een vader en grootvader verliezen. En ik ben verbitterd dat mijn familie gezinsleden die afscheid wilden nemen, van hem weggehouden heeft", luidt het.

"Most hated family in America"

De Britse documentairemaker Louis Theroux kreeg -zeer uitzonderlijk- de toelating van pater familias Fred Phelps om een reportage te maken over de Westboro Baptist Church. "The most hated family in America" in 2007 was ook bij ons te zien, net als de opvolgreportage "America's most hated family in crisis" uit 2011.