"Niet zoeken naar naald in hooiberg, maar naar hooiberg zelf"

Hoewel nu vaststaat dat het vermiste vliegtuig van Malaysia Airlines in de Indische Oceaan is neergestort, is het lot van vlucht MH370 toch nog omgeven door mysterie. De zoektocht naar de zwarte dozen is een hele uitdaging, zeker omdat de tijd begint te dringen.

Gisteren is een grote internationale zoektocht van start gegaan in het zuidelijke deel van de Indische Oceaan. Het zoekgebied is intussen verkleind tot 1,6 miljoen vierkante meter, maar dat blijft een immense oppervlakte. "We speuren niet eens naar een naald in een hooiberg. We zijn de hooiberg zelf nog aan het zoeken", zegt Mark Binskin van het Australische leger.

Toch loont het de moeite om alles in het werk te stellen om de zwarte doos te vinden. Of liever, de zwarte dozen, want alle commerciële vliegtuigen hebben er twee. De ene neemt alle vluchtgegevens van het toestel op -hoogte, snelheid, brandstofniveau, beweging van de vleugels. De andere registreert de gesprekken en geluiden in de cockpit.

Als een vliegtuig in het water terechtkomt, zenden beide dozen tot op een diepte van 6.000 meter een signaal uit. Na ongeveer dertig dagen zijn de batterijen leeg en vallen de signalen weg. Vlucht MH370 is nu al 18 dagen spoorloos. De tijd begint dus te dringen.

Amerikaanse marine stuurt speciale apparatuur

Om de signalen van de zwarte dozen op te vangen, stuurt de Amerikaanse marine speciale apparatuur naar Australië. De Towed Pinger Locator is een kabel waar een microfoon aan vasthangt die de tonen van de zwarte dozen kan registeren. Een schip sleept de kabel langzaam door het water.

Ook als er na dertig dagen niets gevonden wordt, blijft er een kans bestaan dat de zwarte dozen ooit toch gevonden worden. Zo werden de zwarte dozen van het toestel van Air France dat in 2009 neerstortte tijdens een vlucht van Brazilië naar Frankrijk pas twee jaar later teruggevonden. Uit de gegevens bleek dat de Airbus crashte door een combinatie van technische defecten en een menselijke fout.

Wél was het zo dat al daags nadat het vliegtuig van Air France was verdwenen, er verschillende signalen wezen in de richting van de wrakstukken. Er was ook al vrijwel meteen gebleken dat het toestel in zwaar onweer was terechtgekomen.

"Goede nacht, MH370"

Niets van dat alles bij de Boeing van Malaysian Airlines. Zolang de zwarte dozen van het toestel spoorloos blijven, is het lot van het MH370 een groot mysterie. Waarom vloog het toestel urenlang in de verkeerde richting en waarom werd het radiocontact verbroken?

"Een terroristische aanslag, zelfmoord van de piloot of een complexe keten van mechanische defecten: dat zijn de drie meest waarschijnlijke hypothesen", zegt Gerry Soejatman, onafhankelijk luchtvaartanalist in Jakarta.

Vandaag kleurden de meeste voorpagina's van de Maleisische kranten zwart. "Goede nacht, MH370", blokletterde er een, verwijzend naar de laatste woorden van de copiloot die de luchtverkeersleiders vanuit het toestel ontvingen.