"Wat ik hier gezien heb, zal me altijd bijblijven"

De Amerikaanse president Barack Obama heeft een bezoek gebracht aan de Amerikaanse militaire begraafplaats in Waregem, samen met premier Elio Di Rupo en koning Filip. Obama legde er onder meer een krans neer, kreeg een rondleiding langs enkele graven en gaf een korte toespraak. Hij eerde de moed van het "kleine België" tijdens de Eerste Wereldoorlog en bevestigde de sterke banden tussen de Verenigde Staten en ons land.

De Flanders Field American Cemetery And Memorial in Waregem is de enige begraafplaats voor Amerikaanse gesneuvelden uit de Eerste Wereldoorlog in Vlaanderen. Er liggen 368 soldaten uit de VS begraven.

Obama stapte om te beginnen het bezoekerscentrum van de begraafplaats binnen. Daarna bracht de president een groet aan de Belgische en Amerikaanse vlag.

Obama liep vervolgens samen met koning Filip en premier Elio Di Rupo naar de kapel, waar het Belgische en Amerikaanse volkslied werden gezongen. De koning, de premier en de president legden er elk een krans neer. Nadien kreeg Obama een rondleiding op de begraafplaats.

"Deze opoffering zal altijd deel van onze geschiedenis blijven"

Het bezoek aan de begraafplaats werd afgesloten met drie korte toespraken: van koning Filip, van premier Di Rupo en uiteraard van Obama zelf.

Koning Filip zei zeer ontroerd te zijn hier met de Amerikaanse president aanwezig te kunnen zijn, "waar moedige Amerikaanse soldaten rusten die hun leven hebben gegeven voor vrijheid". "We zullen altijd dankbaar zijn voor de opofferingen die ze hebben gedaan."

Ook Elio Di Rupo bracht hulde aan de soldaten en burgers die tijdens de Eerste Wereldoorlog zijn omgekomen, dit jaar exact honderd jaar geleden. "De opofferingen van de Amerikaanse soldaten hier in ons land, zullen altijd een deel van onze geschiedenis blijven."

De premier herinnerde ook aan de relatie tussen de VS en België. "Die banden zijn altijd sterk geweest omdat we dezelfde waarden delen."

President Obama mocht als laatste speechen. Hij zei vereerd te zijn om op "deze heilige plek" te mogen zijn en dankte ons land "om over deze soldaten te waken". "Hier herinneren we de moed van het kleine, moedige België."

Hoewel de vele soldaten die meevochten tijdens de Eerste Wereldoorlog een andere nationaliteit hadden en een andere taal spraken, waren ze verenigd "door iets groters", zei Obama, namelijk hun strijd voor de vrijheid.

Obama noemde België ten slotte ook een "sterke en capabele bondgenoot". Op het einde van zijn toespraak droeg hij enkele regels op uit twee gedichten uit de Eerste Wereldoorlog en bedankte hij koning Filip en premier Di Rupo voor hun ontvangst. "Wat ik hier gezien heb, zal me altijd bijblijven."

Na de toespraak van Obama zat het bezoek aan de begraafplaats er op. De president keerde vervolgens terug naar Wevelgem om van daaruit terug naar Brussel te vliegen.

Site afgesloten

De omgeving rond de militaire begraafplaats werd rond 8.30 uur volledig afgesloten. De straten waar een parkeerverbod gold, werden volledig afgespannen. Anderhalf uur voor de verwachte aankomst werden ook voetgangers en fietsers de toegang tot de zone ontzegd. Gemotoriseerd verkeer werd omgeleid.

Met helikopter en wagen naar Waregem

Obama vertrok vanmorgen rond 9.15 uur vanuit The Hotel naar de luchthaven van Melsbroek. Van daaruit vloog hij met een helikopter naar Wevelgem, om vervolgens opnieuw met de wagen naar Waregem te rijden.

Bij zijn vertrek uit het hotel kregen een honderdtal kijklustigen en de aanwezige pers geen glimp te zien van de president. Ze konden enkel "The Beast" en het bijhorende konvooi uit de ondergrondse parkeergarage zien verschijnen en voorbijrijden.

Volg live

Volg het hele bezoek van Obama aan ons land via de livestream in onze videozone, op Canvas, of via ons live center.