"Deze prehistorische vogel is precies iets uit "Game of Thrones""

Wetenschappers van de North Carolina State University hebben mogelijk de grootste vogel ontdekt die ooit geleefd heeft. De spanwijdte van de Pelagornis sandersi zoals het dier is gedoopt, was tussen de 6 en de 7,5 meter. Dat is dubbel zo groot als de spanwijdte van de albatros, de grootste nog levende vogelsoort.

De bevindingen van de wetenschappers staan beschreven in het wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America (PNAS) en zijn eigenlijk gebaseerd op een decenniaoude opgraving. Bij de heraanleg van de luchthaven van Charleston, South Carolina, in 1983 zijn de fossiele resten van tientallen prehistorische dieren teruggevonden. Het belang van de vondst is pas recent ontdekt.

De site van de luchthaven van Charleston was 25 miljoen jaar geleden de zeebodem. Tussen de resten van verschillende prehistorische zeedieren zijn ook de resten teruggevonden van een erg grote vogelsoort. "Het was een uitzonderlijk fossiel", zegt wetenschapper Daniel Ksepka aan The Guardian. "Het was precies iets uit "Game of Thrones". De bek van de vogel was gevuld met grote tanden wat het dier het uitzicht geeft van een draak."

Hoewel er geen veren gevonden zijn, hebben de wetenschappers de wel aanwezige gegevens in een computermodel gegoten om na te gaan hoe het dier moet gevlogen hebben. "Het was wellicht een erg behendige zweefvlieger die met erg weinig energie, zeer grote afstanden kon afleggen", zegt Ksepka. De vliegstijl zou vergelijkbaar geweest zijn met die van de albatros.

De albatros is momenteel de grootste nog levende vogelsoort, maar is toch de helft kleiner dan de geschatte grootte van de Pelagornis sandersi. Ksepka vermoedt dat er nog grotere vogels te ontdekken zijn. "Het zou mij niet verwonderen mochten we nog iets groter ontdekken, al zal de spanwijdte wellicht niet de 10 meter benaderen."

De silhouette in het grijs moet een albatros voorstellen. De zwarte vogel is de Pelagornis sandersi.