Uitgestorven pokkenvirus teruggevonden in kartonnen doos

In een onderzoekscentrum in de buurt van Washington is een staal met het pokkenvirus ontdekt in een kartonnen doos. Het virus zat in zes ingevroren en afgesloten proefbuisjes. Nochtans werd het virus al in de jaren 80 officieel uitgestorven verklaard. Het zou om het eerste ongeïdentificeerde staal in de VS gaan.

"De proefbuizen lijken uit de jaren 50 te dateren. Toen ze ontdekt werden, zijn ze onmiddellijk in een beveiligd laboratorium  ondergebracht", luidt het in een mededeling van het Center for Disease Control and Prevention (CDC). "Niets wijst erop dat één van de buisjes barsten bevat, en het personeel ter plaatse zag geen enkel risico op blootstelling aan het virus, voor het personeel noch voor het publiek."

De stalen met het virus werden aangetroffen in een ongebruikt deel van een opslagruimte op een campus van het Amerikaans Nationaal Gezondheidsinstituut (NIH). Meteen nadat medewerkers van het NIH de buisjes met opschrift "variola", een andere naam voor pokken, hadden ontdekt, werden verschillende overheidsagentschappen van de vondst op de hoogte gebracht.

Maandag werden de stalen naar een ander lab in Atlanta gebracht. Daar worden verschillende tests uitgevoerd om te bepalen of ze nog levensvatbaar zijn, waarna de stalen worden vernietigd. Het is immers mogelijk dat het virus dodelijk blijft, zelfs nadat het gevriesdroogd werd.

Het is niet de eerste keer dat stalen van het pokkenvirus onverwacht werden aangetroffen. In de jaren 90 werden in Oost-Europa meerdere stalen op de bodem van een diepvriezer teruggevonden.