Weet u de geknipte naam voor een exoplaneet?

Maximaal zestien karakters lang, liefst in één woord, makkelijk uit te spreken en niet aanstootgevend. Die voorwaarden moet u in het achterhoofd houden indien u wil deelnemen aan de wedstrijd die de Internationale Astronomische Unie (IAU) komend najaar bij het brede publiek lanceert om liefst 305 exoplaneten met een naam te bedenken.

De planeten binnen ons zonnestelsel klinken met namen als Venus, Jupiter en Uranus dan wel vertrouwd in de oren, verre exoplaneten gaan veelal met een onpersoonlijke gecodeerde titulatuur door het leven. Exoplaneten zijn planeten uit andere zonnestelsels dan het onze.

Daarin komt binnenkort verandering. Komend najaar lanceert de IAU een wedstrijd waarbij het brede publiek voorstellen kan doen om zo'n 305 exoplaneten een naam te geven.

Het is de eerste keer dat "gewone" mensen de naamkeuze mee kunnen bepalen. Sinds de IAU in 1919 is opgericht, heeft de organisatie steeds het alleenrecht gehad om nieuwe planeten officieel een naam toe te wijzen. Anno 2014 hoopt ze miljoenen mensen wereldwijd warm te krijgen om zelf een origineel voorstel te doen.

Astronomische clubs en non-profitorganisaties

De eerste stap in het proces is voorbehouden voor astronomische clubs en non-profitorganisaties wereldwijd. Zij mogen in de lijst van 305 exoplaneten 20 tot 30 hemellichamen aanduiden die ze graag een naam willen geven.

Vervolgens mag elke organisatie voor één exoplaneet een concreet voorstel uitwerken. Daarbij moet niet alleen een naam naar voren worden geschoven, de IAU verwacht ook een uitgebreide argumentatie voor de keuze.

Daarna mogen ook leken in actie komen. Online mag iedereen dan immers stemmen op haar of zijn naam van voorkeur. Deze fase van de wedstrijd zal normaal in maart volgend jaar van start gaan. In augustus 2015 zullen de definitieve namen van de 305 exoplaneten ten slotte worden bekendgemaakt tijdens de 29e algemene vergadering van de IAU in Honolulu in de Amerikaanse staat Hawaï.

Zowel astronomische clubs die een naam willen voorstellen als gewone mensen die in de loop van het proces graag willen stemmen, kunnen zich hier aanmelden.