"Asteroïde kwam op slecht moment voor dino's"

Als de asteroïde die hun uitsterven veroorzaakte een paar miljoen jaar vroeger of later had ingeslagen, zou de aarde nu misschien nog steeds door dinosauriërs bevolkt worden. Die conclusie trekken onderzoekers in een nieuwe studie.
JOSE ANTONIO PEÑAS/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Zo'n 66 miljoen jaar geleden sloeg een enorme asteroïde in op de aarde, in de omgeving van wat nu het Yucatan-schiereiland in Mexico is. Wetenschappers zijn het er grotendeels over eens dat de impact het uitsterven tot gevolg had van alle landdinosauriërs en zo'n 80 procent van alle diersoorten die op dat moment leefden.

De inslag van de asteroïde veroorzaakte krachtige aardbevingen en tsunami's. Bovendien leidde het tot een gigantische stofwolk die de temperatuur op aarde drastisch deed dalen.

In het nieuwe onderzoek, dat gepubliceerd is in het wetenschappelijke magazine Biological Reviews, stelt een team van paleontologen dat de asteroïde kwam op een slecht moment voor de dinosauriërs. "Kolossale pech", zo luidt het.

Volgens het rapport van de onderzoekers was er net in de periode voor de asteroïde-inslag een verlies aan biodiversiteit bij enkele belangrijke plantenetende soorten. Mogelijk omdat een koeler klimaat de vegetatie beïnvloedde. Daardoor zou het ecosysteem kwetsbaarder geweest zijn voor grote veranderingen.

AP2013

"Zonder de asteroïde zouden we nu hier niet zijn"

"Vijf miljoen jaar eerder was het ecosysteem van de dinosauriërs veel sterker, was er meer diversiteit en was de basis van de voedselketen meer robuust", zegt wetenschapper Steve Brusatte van de universiteit van Edinburgh aan de BBC.

"Als ze een paar miljoen jaar meer hadden gehad om hun diversiteit te herstellen, hadden ze een betere kans gehad om de inslag van de asteroïde te overleven. De dinosauriërs waren er toen al 160 miljoen jaar. Ze hadden al heel wat pieken en dalen in hun diversiteit gehad, maar ze waren die altijd te boven gekomen."

Zonder de inslag van de asteroïde zouden de dinosauriërs wellicht nooit uitgestorven zijn, stelt Brusatte. "Er is een grote kans dat ze er dan nog steeds zouden zijn. En als de dinosauriërs niet waren uitgestorven, zouden de zoogdieren nooit hun kans hebben gekregen om uit te groeien tot wat ze nu zijn. Zonder de asteroïde zouden we nu hier niet zijn. Zo simpel is het."