Het transparante lichaam, de droom van elke bioloog

Wetenschappers zijn er in geslaagd een techniek te ontwikkelen waarbij een heel lichaam transparant kan worden gemaakt, waardoor men in nieren, longen en het hart kan kijken, zonder weefsel te beschadigen. Dat meldt de BBC. De techniek zou kunnen worden gebruikt om de verspreiding van een virus of een tumor in weefsel bloot te leggen.

Al bijna een eeuw buigen wetenschappers zich over een techniek om het lichaam transparant te maken en toch door ondoorzichtige organen te kunnen kijken. Maar de meeste technieken die tot nog toe werden ontwikkeld, beschadigden tegelijk weefsel, waardoor verdere proeven werden stopgezet.

Nu zijn wetenschappers er in geslaagd om dat euvel te omzeilen. Hun bevindingen zijn neergeschreven in het vakblad Cell. Met hun techniek zouden biologen in staat moeten zijn om belangrijke lichaamsdelen te onderzoeken en te visualiseren hoe verschillende organen op elkaar inwerken.

Doorzichtige organen

Organen zijn ondoorzichtig door bepaalde lipiden die lichtstralen vervormen. Door die op te lossen veranderen organen in een soort vormloze massa.

Wetenschappers van het California Institute of Technology hebben daarop voortgewerkt en een drieledige techniek uitgewerkt. Een zacht plasticachtig net moet het weefsel beschermen. Daarna wordt een moleculaire detergent in de bloedsomloop gespoten, waardoor de lipiden oplossen en de organen transparant worden. Ten slotte kunnen er nog extra kleurstoffen toegevoegd worden om de belangrijkste verbindingen bloot te leggen.

De wetenschappers pasten deze techniek toe op knaagdieren en slaagden erin om volledige nieren, harten, longen en andere ingewanden binnen drie dagen te visualiseren. Binnen de twee weken konden ze een volledig lichaam transparant maken.

Nieuwe generatie behandelingen

De techniek is nog niet op levende mensen getest, maar de onderzoekers deden dat wel op weefsel van kankerpatiënten. Ze waren in staat te bepalen hoe ver de kanker zich verspreid had.

Volgens de onderzoekers hebben ze met deze techniek de "droom van de bioloog gerealiseerd". De techniek zou voor vele zaken gebruikt kunnen worden, zoals het in kaart brengen van de lange weg van zenuwvezels van de hersenen naar de rest van het lichaam of het opsporen van de exacte plek van virussen in weefsel.

Vandaag bestaan al heel wat scantechnieken om het lichaam te visualiseren, maar deze kunnen niet aantonen wat afzonderlijke cellen of weefsel precies doen, zeggen de onderzoekers. Nu krijgen we cruciale informatie om de exacte functie van lichaamsdelen te bepalen, klinkt het. De weg ligt open voor een nieuwe generatie behandelingen, maken ze zich sterk.