Terdoodveroordeelde vrijgelaten na 9 jaar cel in Texas

In de Amerikaanse staat Texas is woensdag een terdoodveroordeelde vrijgelaten die negen jaar lang onschuldig achter de tralies zat in de gevangenis van Huntsville. De man verbleef maar liefst vier jaar op de dodengang.

Manuel Velez werd in 2005 opgepakt en in 2008 ter dood veroordeeld voor de dood van het zoontje van zijn vriendin. Medische tests hadden nochtans aangetoond dat de dodelijke hoofdwonden bij het kind werden toegebracht op het moment dat Velez aan het werk was op een werf in Tennessee, meer dan duizend kilometer verder.

De Spaanse immigrant, die geen Engels kan lezen en over een IQ beschikt van 65, had na de feiten een bekentenis ondertekend zonder die te begrijpen. Bovendien had zijn toenmalige advocaat geen gebruik gemaakt van getuigenissen waaruit bleek dat de vriendin van de man al een verleden had op vlak van kindermishandeling.

"Manuel had nooit opgesloten mogen worden, hij is zonder twijfel onschuldig", verklaarde zijn advocaat Brian Stull. "Mijn vreugde voor hem en zijn familie is vermengd met droefheid voor de jaren die ons rechtssysteem van hem heeft gestolen, allemaal omdat hij te arm was om een betere advocaat te betalen dan diegene die de staat hem heeft toegewezen. We moeten ons schamen over de fouten die Manuel bijna het leven hebben gekost", aldus de raadsman, die verwees naar een recente studie waaruit blijkt dat één terdoodveroordeelde op de 25 in de VS onschuldig is.

Texas is de Amerikaanse staat met het hoogste aantal terdoodveroordelingen. Sinds de doodstraf in 1976 heringevoerd werd, werden er al 517 executies uitgevoerd op een totaal van 1.389 executies voor het hele land.