"Als Eurocommissaris zat ik in de cockpit van de wereldpolitiek. Dat gaf een kick"

Karel De Gucht neemt volgende week afscheid als Europees commissaris voor Handel. In die positie was hij een van de machtigste mensen van Europa, als politicus heeft De Gucht bijna alles bereikt. Het wordt voor de Open VLD-politicus dan ook afkicken van de macht, want een hoge politieke functie lijkt Karel De Gucht niet meer te ambiëren. "Als ik nu nog iets in de politiek doe, moet het iets nieuw zijn. De kans is dus vrij beperkt dat ik iets vind", aldus De Gucht.

"De politiek is een mooie stiel", zegt De Gucht in De Standaard. "Een duidelijk doel voor ogen hebben, fysiek tot aan het randje gaan en de macht hebben om iets door te drukken. Heerlijk!"

Op nationaal vlak was hij voorzitter van de toenmalige VLD. Hij speelde een hoofdrol in het "koningsdrama" van die partij rond het migrantenstemrecht. De Gucht werd aan de kant gezet door Guy Verhofstadt en zijn partij verloor de verkiezingen van 2004. Tot op vandaag wordt hij lastig als je vragen over die periode stelt.

Later werd De Gucht minister van Buitenlandse Zaken, maar de afgelopen 5 jaar draaide hij mee op het allerhoogste Europese niveau. In de Commissie-Barroso II kreeg hij de erg belangrijke portefeuille Handel. "Ik doe al 35 jaar aan politiek, maar als Europees commissaris voor Handel zit je in de cockpit van de wereldpolitiek."

"Altijd heel bewust voor de politiek gekozen"

Als Eurocommissaris onderhandelde De Gucht over vrijhandelsakkoorden. "Die waren nodig omdat de enige groei die we tijdens de crisisjaren in Europa hebben geboekt uit de handel kwamen", blikt De Gucht in de krant De Tijd tevreden terug.

Onder meer in de gesprekken met China toonde De Gucht zich een harde onderhandelaar. "Het blijft een hevig gevecht. Als je niet bereid bent iets te verliezen, kan je niet winnen. Dat is zo met alles in het leven." Het handelsakkoord met Oekraïne was dan weer de aanleiding voor het conflict met Rusland. "Dat geeft een kick, ik zal daar eerlijk in zijn", aldus De Gucht.

In De Standaard zegt De Gucht dat hij als Eurocommissaris zijn geld daarom echt waard was. "Meer dan dat zelfs. In de privésector zou ik dubbel zoveel verdiend hebben door half zo hard te werken. En toch heb ik altijd heel bewust voor de politiek gekozen."

"Ik zal me ermee moeten verzoenen dat het gedaan is"

De kick die De Gucht van zijn politieke macht kreeg, zal hij missen. "Ik heb mijn job ongelooflijk graag gedaan", zegt hij in De Standaard. "Ik zal er mij mee moeten verzoenen dat hij in de toekomst niet langer voor mij is weggelegd."

"Het is geen geheim dat ik liever in de Commissie was gebleven, maar de politieke constellatie in België liet dat echter niet toe. Als het dan toch zo is, heb ik liever dat het stopt", laat De Gucht optekenen in De Tijd.

"De voorbije 5 jaar heb ik dag en nacht gewerkt. Ik ben van de ene jetlag in de andere beland. Als ik er nog eens 5 jaar had moeten bij doen, was ik in 2019 misschien wel versleten. Maar de politiek is zo'n mooie stiel", aldus De Gucht.

"Wees gerust u hoort nog van mij"

Na 1 november wil de politicus eerst wat uitrusten. "Nu ga ik zeker dingen doen die helemaal niets met geld verdienen te maken hebben", zegt De Gucht in De Standaard. "Opdrachten die me aantrekken omdat ik er een maatschappelijke rol door kan spelen. Mensen die hun leven laten bepalen door geld, zijn volgens mijn verkeerd bezig."

Een terugkeer naar de nationale politiek lijkt Karel De Gucht uit te sluiten. Op 1 januari wordt hij wel voorzitter van de gemeenteraad in Berlare, maar daar stopt het dan want burgemeester van Berlare wordt hij niet, zegt hij aan onze redactie.

"Weet je', gaat hij verder in De Tijd, "op een bepaald moment heb je iets gedaan. Dan moet je dat niet opnieuw doen. De meeste remakes van films zijn geen succes. Als ik nu nog iets in de politiek doe, moet het iets nieuws zijn. De kans is dus vrij beperkt dat ik iets vind." Het zwarte gat dreigt evenwel niet, maakt De Gucht zich sterk. "Wees gerust, u hoort nog van mij."

Karel De Gucht zou Karel De Gucht niet zijn als hij niet ook een paar forse uitspraken aflevert. Een kleine bloemlezing.

  • "Waarom pest ge mij toch altijd met Verhofdstadt?"  Guy Verhofstadt vindt dat José Manuel Barroso een niet al te sterke leider van de Europese Commissie is geweest, maar De Gucht is het beu om commentaar te geven op de man met wie hij zo vaak in conflict kwam tijdens zijn carrière. 
  • "De nationale politici zetten ons constant te kakken." Volgens De Gucht prijzen de lidstaten zichzelf als er iets goeds gebeurt, maar schuiven ze de schuld in de schoenen van de EU als er negatieve kritiek wordt gegeven. Dat voedt de vertrouwenscrisis, stelt De Gucht.
  • "Is Open VLD rechts? Ben ik rechts? Neen!" Karel De Gucht vindt niet dat we een rechtse meerderheid hebben in Vlaanderen.
  • "Ik ben het niet eens met de uitspraken van Theo Francken. Dat De Wever de heisa daarover wegwuift als "flauwekul", is al even verkeerd."                                            Staatssecretaris voor Asiel en Migratiebeleid Francken (N-VA) kwam onlangs in een mediastorm na uitspraken over migranten. N-VA-voorzitter Bart De Wever verdedigde zijn partijgenoot.