Schuldige gevonden voor massale sterfte zeesterren: het SSaDV-virus

Wetenschappers denken dat ze de oorzaak hebben gevonden van de mysterieuze massale sterfte van zeesterren aan de Amerikaanse westkust. De schuldige zou een virus zijn. De epidemie, die zeesterren als het ware tot moes doet wegsmelten, heeft al miljoenen van de zeedieren het leven gekost.
Een zeester die zwaar aangetast is door de ziekte.

De ziekte werd zowat anderhalf jaar geleden voor het eerst vastgesteld en heeft zich sindsdien in een sneltempo verspreid over de Amerikaanse westkust. De epidemie lijkt voorlopig nog niet af te remmen. Miljoenen zeesterren zijn al om het leven gekomen. Er zijn eerder wel al uitbraken van de ziekte geweest, de laatste in 1998, maar niet op zo'n grote schaal.

Wetenschappers zaten tot nog toe met de handen in het haar. Volgens sommigen was de oorzaak te zoeken bij veranderende omstandigheden in het leefmilieu, volgens anderen was een bacterie, virus of schimmel de schuldige. Een combinatie van verschillende factoren werd ook gezien als een mogelijkheid.

Virus al lang aanwezig in milieu

In een nieuwe studie zeggen wetenschappers van de universiteit van de Cornell-universiteit in Ithaca, in de VS, dat ze bewijzen hebben gevonden dat het SSaDV-virus verantwoordelijk is voor de massale sterfte. Nadat ze het virus geïdentificeerd en geïsoleerd hadden, brachten ze het in bij gezonde zeesterren, die vervolgens ziek werden en afstierven.

Opvallend is dat het virus helemaal niet nieuw blijkt te zijn. Er zijn sporen van het virus gevonden bij in musea bewaarde zeesterren die dateren uit 1942. Het virus is dus al lang aanwezig in de leefomgeving van de zeesterren. Wat verandert er dan plots bij een uitbraak van de ziekte?

Nog heel wat vragen

"Dat is de vraag van 1 miljoen in deze zaak", zegt ecologist Drew Harvell, een van de onderzoekers. "Wat is er veranderd dat de voedingsbodem heeft gecreëerd voor deze uitbraak. Daar hebben we geen antwoord op voorlopig. Een mogelijke verklaring is een mutatie van het virus."

Net voor de uitbraak van het virus was er een forse populatiegroei onder de zeesterren. Dat kan mogelijk een rol hebben gespeeld. De wetenschappers willen nu onderzoeken hoe het virus zich juist verspreidt en welke omstandigheden ertoe leiden dat het zo dodelijk wordt.