Politiek en cultureel Antwerpen neemt afscheid van Eric Antonis

In de Onze-Lieve-Vrouwekathedraal van Antwerpen hebben vele honderden aanwezigen zaterdagmiddag afscheid genomen van de vorige week overleden Eric Antonis. Zoals verwacht daagden ook heel wat prominenten uit de Antwerpse en bij uitbreiding Vlaamse politieke en culturele wereld op. Onder anderen Vlaams minister van Cultuur Sven Gatz, Antwerps burgemeester Bart De Wever en diens voorganger Patrick Janssens en acteurs en artiesten.

Eric Antonis overleed vorige week vrijdag op 73-jarige leeftijd aan een slepende ziekte. Hij had er een rijkgevulde politieke en culturele carrière opzitten, met als eerste grote verwezenlijking de uitbouw van het door hem geleide cultureel centrum De Warande in zijn geboortestad Turnhout.

Bij het grote publiek raakte Antonis vooral bekend als intendant van Antwerpen Culturele Hoofdstad van Europa 1993 en vervolgens - verkozen als onafhankelijke - als Antwerps schepen van Cultuur, een functie die hij zowat tien jaar lang uitoefende.

Onder zijn vleugels werden de theatergezelschappen KNS en KJT omgevormd tot respectievelijk Het Toneelhuis en Het Paleis, groeide de Zomer van Antwerpen uit tot een bruisend stadsfestival en werd het FelixArchief uit de grond gestampt. Daarnaast was Antonis ook de grote bezieler van het nu erg populaire Museum aan de Stroom (MAS), dat weliswaar pas jaren later effectief de deuren zou openen.

"Eric had het talent om visionair te denken én tegelijkertijd anderen van zijn ideeën te kunnen overtuigen", getuigde Barbara Wijckmans, directeur van Het Paleis zaterdag in de volgepakte kathedraal. "Niet zelden was zijn beleid een lichtend voorbeeld dat in de rest van Vlaanderen werd nagevolgd. Hij heeft van cultuur ook een gegeerde en benijdenswaardige politieke portefeuille gemaakt."

Antwerps havenschepen Marc Van Peel typeerde zijn voormalige collega en vriend dan weer als iemand met een enorme strijdlust die er niet voor terugdeinsde om in te gaan tegen al te traditionele opvattingen over wat cultuur en theater moet zijn. "Die vechtersmentaliteit zette hij ook door in zijn politieke loopbaan", aldus Van Peel. "Eigenlijk was Eric een typevoorbeeld van hoe je een politiek mandaat kan aanwenden voor het algemeen belang van de maatschappij."

Ook acteur Josse De Pauw, die namens de vele artiesten waarmee Antonis tijdens zijn loopbaan in contact kwam het woord nam, had niets dan lof over de "culturo in de goede zin van het woord". "Eensgezindheid is geen woord van deze tijd", merkte hij op. "Daarom is het des te opvallender dat wanneer het over Eric Antonis gaat, de eensgezindheid zo enorm is. Men zegt dat niemand onvervangbaar is, maar vandaag ben ik daar even niet zo zeker van."