Nieuwe LuxLeaks onthult nog veel grotere belastingontwijking

In het sluiten van belastingsdeals ging Luxemburg nog verder dan verwacht. Het sloot akkoorden met topbedrijven zoals Walt Disney, Bombardier en Skype. Het deed wereldwijd en op "ongeziene schaal", zo melden De Tijd, MO Magazine en Le Soir. Bovendien is dat al tien jaar aan de gang.

Het stof is nauwelijks gaan liggen na de vorige Luxembourg Leaks, of er is al een nieuw, nog groter lek dat nog straffere informatie onthult. Dat blijkt uit een nieuw rapport van een internationaal consortium van 80 onderzoeksjournalisten uit 26 landen (het ICIJ of International Consortium of Investigative Journalists).

Het schandaal bereikt daarmee een nieuw hoogtepunt. Luxemburg blijkt immers op een nog veel grotere schaal geheime belastingakkoorden te hebben gesloten met topbedrijven uit de hele wereld, en nieuw is ook dat de constructies ruim tien jaar teruggaan, tot 2003. Bij de eerste LuxLeaks ging het vooral om belastingdeals uit 2008 tot 2011.

Niet enkel het advieskantoor PriceWaterhouseCoopers sloot controversiële belastingdeals met de Luxemburgse fiscus, maar ook EY (het vroegere Ernst & Young), Deloitte en KPMG hielpen grote bedrijven en rijke families om massaal belastingen te ontwijken. 

Honderden miljoenen winst, slecht peanuts aan belastingen

Wie wordt er genoemd? De nieuw gelekte deals betreffen 37 topbedrijven zoals onder meer de Walt Disneygroep, internetgiganten eBay en Skype, de Canadese trein en vliegtuigbouwer Bombardier (die ook in Brugge een vestiging heeft), de miljardengroep achter de winkelketens ICI Paris XL en Kruidvat (Hutchison Whompoa) en Koch Industries, een van de grootste privébedrijven in de VS en een van de belangrijkste geldschieters van de Republikeinen.

De methodes zin intussen bekend. De bedrijven betalen slechts een minieme fractie van belastingen op hun winsten via kantoren in Luxemburg. Een voorbeeld: een Brussels-Luxemburgs kantoortje van Hutchison Whampoa maakte vorig jaar 429 miljoen euro winst, maar betaalde in Luxemburg amper 65.162 euro belasting, meldt het rapport. Omgerekend is dat zelfs niet 1 procent, of een tiende van een procent, maar 0,0156 procent.

Een miljard winst, enkele miljoenen belasting

Ook Bombardier, een bedrijf dat al meermaals op gunstmaatregelen van de overheid kon rekenen opdat de Brugse vestiging niet zou sluiten, blijkt een resem schimmige postbusadressen te hebben in Luxemburg.

Skype is een ander voorbeeld. De internetgigant heeft zijn officiële hoofdkantoor in Luxemburg, al zitten daar eigenlijk enkel een financiële en fiscale afdeling. De Luxemburgse fiscus gaf Skype een belastingvrijstelling van 95 procent op de miljoenen die het elk jaar verdient, ontdekten de onderzoekers.

De Amerikaanse chemie- en energiereus Koch Industries is een ander van vele voorbeelden. Een van hun Luxemburgse bedrijven maakte de voorbije vijf jaar 269 miljoen euro winst, maar betaalde amper 10,2 miljoen belasting.

Walt Disney ten slotte blijkt met een van zijn Luxemburgse bedrijfjes Wedco One jaarrekeningen te hebben die wijzen op een winst van ruim een miljard euro tijdens de voorbije vijf jaar. Daarop werd 2,8 miljoen aan belastingen betaald, minder dan 1 procent dus. 

"We volgen de regels"

Die individuele, vertrouwelijke constructies of 'rulings' mogen dan wel volgens de wet gebeuren, zoals de betrokkenen herhalen, ze roepen op zijn minst ethische vragen op.

Na het eerste rapport raakte de aanpak van verschillende instanties in een stroomversnelling. De Organisatie voor Economische Samenwerking en Ontwikkeling OESO heeft een actieplan klaar en dinsdag raakte ook bekend dat de Europese Commissie de zaken strenger wil aanpakken. Minister van Financiën Johan Van Overtveldt liet maandag ook al weten dat hij van zijn Luxemburgse collega de toezegging heeft gekregen dat ons land in januari alle info over geheime fiscale deals ontvangt, ook de rulings die niet in het Lux Leaks-dossier zaten. Luxemburg reageerde gisteren echter dat het dat niet "en bloc" zal doen.

De vier grootste adviseurs ter wereld, die de deals mee hebben begeleid, benadrukken dat ze de wet hebben gevolgd. Lars Bové van de Tijd: "EY zegt dat het geen commentaar kan geven op dossiers van klanten. "Maar we hebben regelmatig contact met lokale belastingautoriteiten om de belastingregels beter te begrijpen", stelt het kantoor. KPMG gaat nog een stap verder en zegt dat zijn medewerkers ook 'ethisch en integer' omspringen met de adviezen aan hun klanten."