Is staatssteun aan luchtvaartmaatschappijen illegaal?

De Europese Commissie wil meer uitleg over de staatssteun die luchtvaartmaatschappijen Brussels Airlines, Thomas Cook en Jetair Fly elk jaar krijgen van de federale regering. Onder andere de Ierse lagekostenmaatschappij Ryanair had daartegen een klacht ingediend wegens oneerlijke concurrentie.

De overheidssubsidie, in totaal 19 miljoen euro, werd eind 2013 in het leven geroepen door de regering-Di Rupo. Ze is voorbehouden voor luchtvaartmaatschappijen die minstens 400.000 passagiers doen vertrekken vanuit Zaventem. Ze zou bedoeld zijn om de maatschappijen te ontlasten van de kosten voor beveiliging.

Slechts drie maatschappijen - Brussels Airlines, Thomas Cook en Jetair Fly- kunnen van de maatregel genieten. Ryanair en IAG, de moedermaatschappij van Vueling, hadden tegen de subsidie een klacht ingediend bij de Europese Commissie. Die heeft oren naar de klacht, blijkt nu uit een brief aan de Belgische overheid, die dateert van oktober maar pas nu is bekendgemaakt.

Volgens de Europese Commissie "lijkt het feit dat slechts drie maatschappijen van de maatregel genieten, discriminerend te zijn". Het zit de Commissie ook hoog dat voor het bepalen van de maatschappijen die steun krijgen, enkel naar de passagiersaantallen van 2012 wordt gekeken.

Als de Commissie later zou oordelen dat het om illegale staatssteun zou gaan, moeten de vliegmaatschappijen de som terugbetalen.