Onderzoekers meten het gewicht van een vliegende vogel

Onderzoekers aan de Amerikaanse Stanford University hebben een extreem gevoelig apparaat ontwikkeld dat het gewicht van een vogel tijdens de vlucht kan meten. Het toestel meet de kracht die ontwikkeld wordt bij elke vleugelslag. Het zal gebruikt worden om miniatuur-drones te testen en heeft ook een antwoord geboden op een natuurkundig vraagstuk.
© 2013 Stanford University
Een student traint een papegaaitje om tussen twee stokjes te vliegen.

Het team van professor David Lentink heeft het nieuwe apparaat getest door de kleine krachten te meten die een enkele vogel opwekt terwijl hij in de speciaal ontworpen doos vliegt.

Ze trainden daarvoor twee muspapegaaitjes, Gaga en Ray, om van een stokje aan de ene kant van de speciale kist naar een stokje aan de andere kant te vliegen. De vogels krijgen daar een beloning voor, "en wij krijgen in ruil de aerodynamische krachten", zei Lentink aan de BBC. 

"De methode is extreem snel en precies, wat ons helpt de krachten te meten die dieren en drones gebruiken om te manoeuvreren." Door deze krachten zo nauwkeurig te meten, legde professor Lentink uit, zullen de onderzoekers in staat zijn om miniatuur drones fijn af te stellen door ze vrij rond te laten vliegen in de kist.

Het gewicht van een vrachtwagen vol vogels

Het apparaat heeft ook een antwoord gegeven op een natuurkundig vraagstuk. Het gaat over de vraag of een container of een vrachtwagen vol vogels minder weegt als de vogels rondvliegen dan wanneer ze zitten.

Die vraag werd onderzocht in een aflevering van de Amerikaanse tv-show Myth Busters: de presentatoren wogen er een aanhangwagen terwijl de vogels erin rondvlogen, en kwamen tot de conclusie dat die even veel woog als wanneer de vogels stilzaten.

De onderzoekers van Stanford zeggen nu echter dat dat niet klopt. Hun nieuwe apparaat is zo gevoelig dat het aantoont dat het gewicht van de container wel degelijk zal veranderen als de vogels met hun vleugels flapperen. Het team van Stanford zegt dat de metingen van een enkele vliegende vogel tonen dat als de vogels zweven, ze wanneer ze de vleugels naar beneden slaan, twee keer zoveel stijgkracht uitoefenen, zodat ze hun gewicht niet moeten omhoogheffen tijdens het naar boven slaan van hun vleugels.

"Zodoende zal het gewicht van een vrachtwagen die slechts enkele vliegende vogels bevat, in de tijd schommelen, enkel de stuwkracht van een onsamenhangende zwerm vogels zou deze verandering tenietdoen", zei Lentink.