Waarom ruikt het zo lekker na een regenbuitje?

Na de regen van vannacht is die aangename, aardachtige geur daar weer. Onderzoekers van de prestigieuze Amerikaanse technische universiteit Massachusetts Institute of Technology (MIT) denken dat ze de oorzaak van die geur ontdekt hebben. Blijkbaar komt hij van kleine belletjes van geurige lucht die opbruisen als een regendruppel een poreus oppervlak raakt.

Als een druppel een poreus oppervlak raakt, vormen er zich kleine belletjes. De onderzoekers konden het fenomeen voor het eerst observeren in slowmotionvideo's. Ze gebruikten hogesnelheidscamera's in 600 experimenten op 28 verschillende soorten oppervlakken.

Als een regendruppel een doorlaatbaar oppervlak raakt, zoals grond, worden er kleine luchtbelletjes gevangen op de plaats waar de druppel de grond raakt. De belletjes schieten dan naar boven en vormen een aerosol, zo blijkt uit de video's.

Die aerosols dragen aromatische elementen uit de natuurlijke omgeving, en verspreiden zo de geur van de aarde in de lucht, zo zei een van de onderzoekers, Cullen Buie, aan het Amerikaanse ABC News.

Het team van MIT ontdekte ook dat er veel aerosols vrijkwamen bij lichte of middelmatige regen, terwijl er zeer weinig waren bij hevige regen.

Bacteriën

Uit nieuw onderzoek blijkt dat aerosols ook bacteriën en virussen kunnen meedragen, zo zei Buie. Dat zou kunnen verklaren hoe ziektes als E. coli verspreid zouden kunnen worden via regen en wind. Reden voor paniek is er echter niet volgens Buie, want 99,99 procent van de bacteriën in de grond veroorzaken geen ziektes.

Aangezien aerosols echter wel degelijk een impact hebben op het milieu en op de menselijke gezondheid, verdient het fenomeen volgens de geleerden diepgaander onderzoek, zo schrijven ze in Nature Communciations.

"Ons onderzoek naar het fenomeen is nog maar een eerste aanzet, dus we kunnen nog niets met zekerheid zeggen", zei Buie aan ABC News. "Maar als het bevestigd wordt, betekent het dat we moeten bekijken hoe pesticiden en ziekte mogelijk een groter gebied dan gedacht kunnen bestrijken, omdat ze verpreid worden door aerosols."

"Petrichor"

Australische geleerden hebben voor het eerst het fenomeen van de aangename geur na een regenbui bestudeerd, en ze gaven het de naam "petrichor", dat nu in het Engels algemeen gebruikt wordt om de geur te beschrijven die opstijgt tijdens de eerste bui na een warme en droge periode.

Maar de Australiërs hielden zich niet bezig met het mechanisme dat de aardse geur in de lucht deed terechtkomen. "Een hypothese is dat die geur voortkomt uit het mechanisme dat we ontdekt hebben", zo zei Buie. 

Wel mag men de geur niet verwarren met de geur voor een onweersbui. "Voor een onweersbui is er bliksem, en dat leidt tot de vorming van ozon", zo zei Buie. "Dat is totaal verschillend van wat we hier bespreken."