Knuffelhormoon zorgt dat ratten niet dronken worden

Ratten die het "knuffelhormoon" oxytocine toegediend kregen en die daarna alcohol kregen, gedroegen zich helemaal niet dronken maar heel normaal. Het hormoon verhindert dat de alcohol bepaalde delen van het brein bereikt. Dat blijkt uit onderzoek van de University of Sydney en de Universität Regensburg.
© Michal Rozewski - www.belgaimage.be

De onderzoekers gaven twee groepen ratten even veel alcohol, maar een groep had op voorhand oxytocine gekregen, het knuffel- of liefdeshormoon.

Vervolgens werd vastgesteld in welke mate de ratten dronken waren, en de verschillen waren opvallend. De oxytocine-ratten gedroegen zich heel normaal, terwijl de andere ratten overduidelijk dronken waren. 

Onderzoeker Michael Bowen en zijn team onderzochten de directe impact die oxytocine had op specifieke delen van het brein die aangetast worden door alcohol. Het bleek dat de oxytocine maakt dat de alcohol bepaalde delen van het brein niet kan bereiken, meer bepaald de delen die coördinatie en fijne motoriek regelen.

“Alcohol tast je coördinatie aan door de activiteit in het deel van het brein dat de fijne motoriek regelt, af te remmen,” zei Bowen. “Oxytocine voorkomt dat zo sterk dat we niet langer aan het gedrag van de ratten kunnen zien dat ze dronken zijn. Het is echt een heel opmerkelijk effect.”

Oxytocine gaat dus de bedwelmende effecten van alcohol tegen, en het gevaar bestaat dat mensen dan juist meer gaan drinken om toch de effecten te voelen. Eerder onderzoek toont echter aan dat oxytocine op korte en lange termijn het verlangen naar alcohol en de consumptie ervan door ratten deed afnemen. Wellicht kan oxytocine dan ook gebruikt worden als middel om mensen af te helpen van problematisch alcoholgebruik.

© Mohamad Itani - www.belgaimage.be

Meer onderzoek

Hoewel de invloed van alcohol op de hersenen van een rat sterk lijkt op de mechanismen die spelen bij het menselijk brein, is er meer onderzoek nodig om vast te stellen of oxytocine ook bij mensen het bedwelmend effect van alcohol bij mensen kan blokkeren.

Psycholoog en onderzoeker Adam Guastella van het Brain & Mind Research Institute van de University of Sydney, die ook onderzoek gedaan heeft naar alcohol en oxytocine, zei dat dierstudies weliswaar fundamentele mechanismen van ziekten hebben helpen blootleggen, maar dat uit de meeste studies gebleken is dat een effectieve behandeling met geneesmiddelen bij dieren niet resulteert in een middel voor mensen in het geval van mentale aandoeningen.

"Voor er iemand te opgewonden wordt over het potentieel van een nieuw geneesmiddel, het werk bij mensen moet nog uitgevoerd worden", zei dokter Guastella, die niet betrokken was bij het onderzoek aan de Sydney Morning Herald.

Uit onderzoek bij mensen geleid door dokter Guastella, is gebleken dat oxytocine na een medische ontwenningskuur de kans op hervallen vermindert bij herstellende alcoholisten.  

Het onderzoek van Michael Bowen en zijn team is gepubliceerd in de Proceedings of the National Academy of Sciences.

Oxytocine

Oxytocine is een hormoon en een neurotransmitter - een stof die de elektrische prikkels tussen zenuwcellen en tussen zenuwcellen en spieren overdraagt -, die een grote rol speelt in sociaal gedrag. Het lijkt in de hersenen een rol te spelen bij het verbinden van sociale contacten met gevoelens van plezier.

Het wordt door iedereen aangemaakt bij positief contact, zoals bij aankijken, aanraken, knuffelen en vrijen, vandaar ook de naam knuffelhormoon of liefdeshormoon. Het komt in beperkte mate vrij bij seksuele opwinding, en bij een vrouwelijk orgasme komt het in grote hoeveelheden vrij. Het speelt ook een belangrijke rol bij het transport van sperma door de vagina, en sperma bevat dan ook oxytocine.

Oxytocine speelt ook een rol bij de bevalling, en het komt erna ook vrij. Het zorgt er voor dat de borstvoeding op gang komt en dat de moeder zich met haar kind verbonden voelt.

Science Photo Library