Zonnebeke maakt zich op voor nieuw WOI-herdenkingsjaar

Het belooft een druk herdenkingsjaar te worden voor Zonnebeke. Dat bleek uit de voorstelling van het toeristische seizoen van de West-Vlaamse gemeente en het Memorial Museum Passchendaele 1917. Vooral Anzac Day, de herdenkingsdag voor de Nieuw-Zeelandse en Australische troepen, staat met stip genoteerd in de agenda.

Vorig jaar was al een recordjaar voor Zonnebeke. Net geen 200.000 mensen bezochten het vernieuwde Memorial Museum Passchendaele 1917 (MMP17, foto boven). Dat was goed voor een stijging van bijna 125 procent in vergelijking met 2013. En met Tyne Cot Cemetary had Zonnebeke de drukst bezochte WOI-site van de Westhoek. Daar werd afgeklokt op 650.000 bezoekers.

Zonnebeke trekt dit jaar opnieuw volop de kaart van de Groote Oorlog met het thema "Children of the Empire", waarmee gefocust wordt op de overzeese gebieden van het Britse Rijk. De gemeente bereidde zich al in de winter voor. MMP17 werd aangepast om te zorgen voor een betere doorstroming van de mensenmassa. Enkele probleempunten werden weggewerkt en in een nieuwe ruimte komt een thematentoonstelling rond vrouwen in de oorlog.

Op 25 april opent "Decoding the Front", een tentoonstelling rond communicatie voor en achter het front. Die datum is niet toevallig gekozen, want dan is het Anzac Day, de dag waarop Nieuw-Zeeland en Australië voor de honderdste keer al hun oorlogsslachtoffers herdenken. Zonnebeke is al jaar en dag met de "dawn ceremony" op Buttes New British Cemetery het epicentrum voor die herdenking. Datzelfde weekend ontvangt de West-Vlaamse gemeente de artiesten The Veils, Daniel Lanois en Gurrumul in het kader van het provinciale herdenkingsprogramma GoneWest.

In mei wordt de 100-jarige slag van de Frezenberg herdacht, waarbij de Canadezen een hoofdrol speelden. In november herdenkt Zonnebeke traditioneel de derde slag van Ieper, daags voor Wapenstilstand. Zonnebeke pakt dit jaar ook uit met een nieuwigheid, namelijk de Gallaher Rugby Cup, ter ere van de gesneuvelde vedette Dave Gallaher. Op 3 oktober neemt de Belgische nationale ploeg het op tegen het team van de Nieuw-Zeelandse defensie.

De gemeente kreeg ook te horen dat Vlaams minister-president Geert Bourgeois 140.000 euro vrijmaakt voor het Genootschap Passschendaele Society 1917 voor projecten waarbij alle strijdkrachten herenigd worden om de Slag van Passendale in 1917 te herdenken.