Rio de Janeiro viert verjaardag met reuzentaart

São Sebastião do Rio de Janeiro, beter gekend als Rio de Janeiro, is vandaag 450 jaar geleden gesticht door de Portugese militair Estácio de Sá. Dat is vandaag gevierd met een verjaardagstaart van 220 meter lang en 8 ton zwaar, en uiteraard ook met heel wat sambamuziek.

De naam "Rio de Janeiro" betekent "januari-rivier". Toen de Portugese ontdekker Gaspar de Lemos op 1 januari 1502 de vlakbij gelegen Baai van Guanabara ontdekte, dacht hij dat het om de monding van een rivier ging. Dat leidde tot de naam van de stad, die vandaag ook wel "Cidade Maravilhosa" of "Prachtige Stad" wordt genoemd. Dat heeft veel te maken met haar ligging, tussen de steile rotsen of "morros".

Rio de Janeiro is de eerste hoofdstad van het onafhankelijke Brazilië, maar in 1960 moest ze die plaats afstaan aan het gloednieuwe Brasilia, in het centrum van het land.

Vandaag is Rio de Janeiro de op één na grootste stad van het land, met zo'n 12 miljoen inwoners in de agglomeratie. De stad geldt ook als een van de toeristische topbestemmingen van Zuid-Amerika, met de wereldberoemde stranden van Copacabana en Ipanema, de Suikerbroodberg, het imposante beeld van Christus de Verlosser en het uitbundige carnaval.

Op cultureel vlak geldt Rio als de stad van de samba en de bossa nova. De internationale luchthaven van de stad is genoemde naar de beroemde componist-zanger Antonio Carlos "Tom" Jobim, bekend van "The girl from Ipanema".

Minder glamoureus zijn de honderden favela's of krottenwijken die de stad telt. In veel van die favela's speelt zich een soort machtsstrijd af tussen gewapende drugsbendes, doodseskaders, leger en politie. Daarbij vallen nog altijd vaak onschuldige burgerslachtoffers.

Desondanks is Rio de Janeiro in 2016 gaststad van de Olympische Spelen.