New Horizons stuurt eerste kleurenfoto van Pluto door

New Horizons heeft de eerste (vage) kleurenfoto van Pluto doorgestuurd, de dwergplaneet waar de ruimtesonde midden juli langs scheert. Die gebeurtenis moet hét hoogtepunt van het jaar worden voor de ruimtevaart.

Begin 2006 lanceerde de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA de ruimtesonde New Horizons met Pluto als bestemming. Negen jaar later is het tuig tot een afstand van 100 miljoen kilometer van de dwergplaneet genaderd, dicht genoeg om de eerste kleurenfoto door te sturen.

Veel stelt het beeld op het eerste zicht niet voor. In een zee van duisternis is Pluto als een heldere vlek te zien. Linksonder de dwergplaneet valt een kleinere vlek op: Charon, één van Pluto's manen. De foto dateert van 9 april jongstleden.

Vijf miljard kilometer

Als alles volgens plan verloopt, vliegt New Horizons op 14 juli "rakelings" langs Pluto. Dat wordt voor de ruimtevaart hét hoogtepunt van het jaar. Voor het eerst sinds de mens verkenningsmissies naar de planeten van ons zonnestelsel begon te sturen, zullen àlle negen voormalige planeten (Pluto wordt nu beschouwd als een dwergplaneet, nvdr) dan een bezoekje van minstens één aardse ruimtesonde hebben gekregen.

Tijdens die scheervlucht zal New Horizons een massa aan data over Pluto verzamelen. Verspreid over een periode van zestien maanden zal die informatie naar de aarde worden teruggestuurd. Dit trage tempo valt toe te schrijven aan de immense afstand tussen Pluto en onze planeet, gemiddeld zo'n vijf miljard kilometer. Radiosignalen doen er 4,6 uur over om die afstand te overbruggen.

Hubble

De enige beelden die de mens op dit moment van Pluto heeft, zijn afkomstig van de ruimtetelescoop Hubble. Die zijn te vaag om met zekerheid wetenschappelijke uitspraken over de dwergplaneet te doen.

Naarmate New Horizons Pluto nadert, zal daarin verandering komen. Volgende maand al moet de ruimtesonde normaal de eerste foto's in hoge(re) resolutie doorsturen. Midden juli moeten dat foto's zijn die het oppervlak van Pluto in ongezien detail weergeven.