"Messenger" stort binnenkort neer op Mercurius

De Amerikaanse satelliet Messenger zal op 30 april neerstorten op Mercurius, de planeet die het dichtst bij de zon staat. Messenger bestudeert die planeet al vier jaar lang van in een baan rond Mercurius.

Eind deze maand zal Messenger zonder brandstof vallen en daardoor zal het tuig geleidelijk hoogte verliezen. Het zal uiteindelijk neerkomen op de planeet Mercurius en daar een krater van 15 meter diameter achterlaten. Dat zal dan wel gebeuren aan de kant van de planeet die van de Aarde is afgekeerd.

Messenger werd in 2004 gelanceerd en draait sinds 2011 baantjes rond de planeet die het dichtst bij de zon staat. Op een aantal scheervluchten na was er tot dan toe vrijwel niets bekend van Mercurius.

De NASA beschouwt Messenger (MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging) dan ook als een groot succes. Eén van de meest verbazende ontdekkingen was dat zich op de erg hete planeet mogelijk water in de vorm van ijs bevindt in kraters nabij de polen waar het zonlicht niet doordringt.

Mercurius is de kleinste planeet in ons zonnestelsel en is ongeveer een derde zo groot als de Aarde. Het oppervlak van de planeet doet veel denken aan dat van de maan met kraters, bergketens en vlaktes.