28 Nigeriaanse kinderen dood door loodvergiftiging

In Rafi, in het centrum van Nigeria, zijn al 28 kinderen gestorven aan de gevolgen van een loodvergiftiging. Tientallen anderen kinderen zijn ziek. “Als we niet gauw ingrijpen, zullen de slachtoffers onherstelbare schade oplopen aan het zenuwstelsel”, zegt Michelle Chouinard van Artsen Zonder Grenzen (AZG).

Het probleem van de loodvergiftigingen is al langer bezig. Dokters van AZG behandelen in de regio Zamfara, in het noorden van Nigeria, nog altijd duizenden kinderen die in 2010 een loodvergiftiging hebben opgelopen. Er vielen toen 400 doden. Veel kinderen zijn blind, verlamd of hebben een zware leerachterstand opgelopen.

AZG wijst op de trage respons van de overheid. Die had ruim 3 jaar nodig om de betrokken site te saneren. De ngo heeft al 2.688 van de 5.541 slachtoffers kunnen genezen en hoopt volgend jaar rond te zijn met de behandeling van de overige slachtoffers.

Goud zoeken

De massale loodvergiftigingen hangen samen met de exploitatie van nieuwe goudmijnen, die meer loodhoudende ertsen bevatten. Dorpelingen nemen het ontgonnen materiaal mee naar huis om het te pletten en te verwerken.

Pogingen van de overheid om ontginning van de mijnen te verbieden, zijn op niets uitgedraaid omdat de verarmde bevolking er tot 10 keer meer mee verdient dan met de landbouw. In de regio Zamfara is de concentratie lood zeer hoog: 100.000 ppm (delen per miljoen). Ter vergelijking: de VN beschouwt 400 ppm een veilige grens.