Is dit het ware gelaat van William Shakespeare?

Een boek over plantkunde uit de 16e eeuw heeft voor het eerst een authentieke afbeelding van William Shakespeare prijsgegeven. Dat beweert een Britse botanicus en historicus. Niet iedereen is evenwel overtuigd.

Hoe zag William Shakespeare (1564-1616) er precies uit? Hoewel hij zowat de beroemdste auteur en toneelschrijver ter wereld is, kan niemand die vraag met zekerheid beantwoorden. Alle gekende portretten van de man zijn immers na zijn dood getekend of geschilderd.

De Britse botanicus en historicus Mark Griffiths beweert eindelijk een authentieke afbeelding van Shakespeare te hebben ontdekt die is gemaakt toen hij nog leefde. Hij vond de tekening in een eerste druk van "The herball", een boek over plantkunde van de Engelse botanicus John Gerard dat in 1598 verscheen.

Allegorische symbolen

Op het titelblad van het boek staan vier mensen afgebeeld. Lange tijd is gedacht dat het om imaginaire figuren ging, maar na een lange en grondige studie heeft Griffiths hun identiteit kunnen achterhalen. Hij deed dit door de talrijke allegorische symbolen te analyseren die de figuren omringen.

Ogen die symbolen voor een hedendaags oog voornamelijk decoratief, dan bevatten ze voor een tijdgenoot van Shakespeare duidelijke codes die verband houden met de identiteit van de figuren. Op die manier kon Griffiths drie van de figuren identificeren als John Gerard zelf, de Vlaamse botanicus Rembert Dodoens en lord Burghley, de groot-schatbewaarder van koningin Elizabeth I.

De vierde figuur houdt een keizerskroon (een plantensoort, nvdr) en een maïskolf in de hand, wat volgens Griffiths een verwijzing is naar het gedicht "Venus en Adonis" en het toneelstuk "Titus" die Shakespeare op dat moment al had geschreven. Ook andere symbolen kon de botanicus naar eigen zeggen ondubbelzinnig met de Engelse schrijver in verband brengen.

Shakespeare Institute

De resultaten van Griffiths verschijnen morgen in het Britse tijdschrift Country Life. Nu al laat de directeur van het Shakespeare Institute van de universiteit van Birmingham evenwel weten dat de analyse hem in geen geval overtuigt. "Ik heb de argumenten nog niet in detail bestudeerd, maar Country Life is zeker niet het eerste magazine dat dit soort beweringen maakt", zegt professor Michael Dobson.

"Al talloze keren heeft iemand het ware gelaat van Shakespeare ontdekt door één of andere code te kraken. In dit geval zou het betekenen dat 400 jaar lang niemand de code in "The herball" heeft ontcijferd."