Solar Impulse 2 moet minstens week aan de grond blijven

Het vliegtuig op zonne-energie Solar Impulse is beschadigd geraakt na een onvoorziene landing in Japan. Het toestel was door slechte weersomstandigheden gedwongen te landen in Nagoya, en de tere vleugels raakten in de uren na de landing beschadigd door rukwinden. De herstellingswerken zullen minstens een week in beslag nemen, maar het team is ervan overtuigd dat het zijn reis rond de wereld zonder veel vertraging zal kunnen voortzetten.
Door het weer moest de Solar Impulse landen in Nagoya (foto: Solar Impulse).

Het Solar Impulse 2-team heeft een paar bewogen dagen achter de rug. Het experimentele toestel, dat 17.000 zonnecellen op zijn vleugels heeft, begon in maart aan zijn reis rond de wereld in Abu Dhabi en de eerste zes etappes verliepen tamelijk probleemloos.

De zevende etappe, een vlucht van 8.000 kilometer over de Stille Oceaan, bleek echter lastiger. Het team moest meer dan een maand wachten in Nanjing in China op de juiste weersomstandigheden om de oversteek naar Hawaï te maken. Zaterdag dachten ze dat ze de perfecte periode gevonden hadden en het toestel vertrok om 18u39 GMT.

Een koufront dwong het team echter om de vlucht te onderbreken en de Solar Impulse maakte maandag om 14u49 GMT een ongeplande landing op de luchthaven van Nagoya in Japan. Piloot en medestichter van Solar Impulse Andre Borschberg zette het toestel probleemloos aan de grond, maar omdat het om een ongeplande landing ging, was de essentiële gronduitrusting voor het toestel niet allemaal ter plaatse. Dat was onder meer het geval voor een mobiele hangar die het toestel normaal beschermt tegen de elementen.

Daardoor moest het team touwen gebruiken om het toestel in de storm op zijn plaats te houden, waarbij de teamleden 24 uur lang in ploegen werkte om de touwen vast te houden. Maar dat kon niet beletten dat de kwetsbare 72 meter lange vleugels beschadigd raakten door de rukwinden. Het onderdeel dat beschadigd is geraakt is een rolroer, een scharnierend mechanisme aan het uiteinde van de vleugel dat gebruikt wordt om naar links of rechts te draaien.

Het team moest touwen gebruiken om de Solar Impulse op zijn plaats te houden in de storm (foto: Solar Impulse).

Hangar

Intussen is de mobiele hangar ter plaatse geraakt en staat het toestel er veilig in. Het team is aan het vaststellen hoe erg de schade is, en Bertrand Piccard, de andere medestichter van Solar Impulse, zei dat het probleem verholpen zal worden.

"Het technische team is al begonnen met het maken van vervangstukken, maar dit zal ons minstens een week aan de grond houden, voor we weer verder kunnen en voor Andre de vlucht naar Hawaï kan voortzetten. Het is geen belangrijk punt voor het project zelf, maar het is een bijkomende vertraging."

De verplaatsbare hangar voor de Solar Impulse is intussen ook in Nagoya aangekomen.

In de hangar staat de Solar Impulse beschermd tegen de elementen.

Vertraging kan problemen geven

Als het vliegtuig hersteld is, moeten de weerkundigen opnieuw een gunstige periode vinden voor de nieuwe poging om de Stille Oceaan over te steken. De vlucht naar Hawaï zal iets korter zijn nu het vliegtuig al in Japan is geraakt, maar de weervoorspellers moeten nog steeds minstens vier dagen van rustig weer vinden. En om vervolgens van Hawaï naar de westkust van de VS te geraken, zijn nog eens vier dagen nodig.

Als de herstellingen echter langer duren dan verwacht, of het weer blijft slecht, wordt gevreesd dat die vertraging een effect kan hebben op de latere etappes van de reis rond de wereld.

Nadat het toestel de Stille Oceaan is overgestoken, moet het over Amerika vliegen om dan de Atlantische Oceaan aan te pakken. Ideaal zou zijn dat de Solar Impulse dat tweede grote stuk oceaan voor augustus oversteekt, omdat dan het orkaanseizoen op zijn hoogtepunt is. En een al te lange vertraging zou die timing in de war kunnen sturen.

De Solar Impulse moest een niet geplande landing in Japan maken (illustratie: Solar Impulse).

Het toestel is op weg om een reis van 35.000 kilometer rond de wereld te maken (illustratie: Solar Impulse).