Blussen Lotus-fabriek voorbij, twijfel over heropbouw

In Wolvertem (Meise) is de brandweer klaar met het nablussen van de brand in koekjesfabriek Lotus. Het bedrijf brandde gisteren volledig uit, nadat er vuur ontstaan was in de koelinstallatie. De brandweer houdt ter plaatse wel nog een oogje in het zeil. De brandweerlui die zwaargewond raakten, zijn buiten levensgevaar.

De brand in de koekjesfabriek brak woensdag kort voor 11 uur uit. Verschillende brandweerkorpsen uit de regio rukten meteen uit. Tot in de wijde omgeving was een grote zwarte rookpluim te zien. Even werd gevreesd dat de rook giftig was, maar dat bleek niet het geval.

De brand leek kort voor 16 uur onder controle, maar flakkerde daarna weer op na het instorten van een muur. Uiteindelijk duurde het tot 19 uur voor de brand volledig onder controle was. De brandweer bleef wel nog de hele nacht aanwezig om na te blussen. In de loop van de nacht was ook dat achter de rug.

"Er blijft wel nog een ploeg aanwezig om een oogje in het zeil te houden", aldus nog de brandweerwoordvoerder.

"Brandweerlui buiten levensgevaar"

Door de ingestorte muur raakten twee brandweermannen zwaargewond en twee anderen lichtgewond. De toestand van de vier gewonde brandweermannen is intussen stabiel. Ze zijn allemaal buiten levensgevaar.

"Twee van hen liepen lichte brandwonden op toen ze twee collega's probeerden te bevrijden onder de brokstukken", zegt woordvoerder Alain Habils. "Zij hebben woensdag al het ziekenhuis mogen verlaten. De twee collega's die onder de brokstukken lagen, raakten zwaargewond. Zij liepen breuken en interne verwondingen op, maar hun toestand is stabiel en ze zijn buiten levensgevaar. Een van hen is woensdagavond nog geopereerd, voor de tweede wordt ook een operatie overwogen maar dat moeten de artsen nog bekijken."

Toekomst site nog onzeker

In de Lotusfabriek in Wolvertem werken een 70-tal mensen. Wat er met hen gaat gebeuren, is nog niet duidelijk. Vanmorgen was een vergadering met het personeel. De directie heeft het personeel verzekerd dat ze opnieuw te werk gesteld zullen worden binnen de Lotusgroep.

"Ik heb het personeel meegedeeld dat we alle opties voor de toekomst zullen bekijken. De optie dat Meise niet heropgebouwd wordt, is daar een van, maar een definitieve beslissing is nog niet genomen", zegt manager Wiliam Du Pré. "We gaan de komende dagen ook kijken hoe we met tewerkstelling moeten omgaan, we hebben ook nog andere productiesites."

Lotus heeft in ons land productievestigingen in Courcelles, Eeklo, Lembeke en Oostakker, evenals een distributiecentrum in Lokeren.

"Zorg dragen voor onze werknemers"

"In Wolvertem werden vooral suikerwafels van het merk Suzy, vanillewafels en Brusselse wafels gebakken, goed voor een jaarlijkse productie van 5 miljoen kg. Een deel van de productie zullen we kunnen overbrengen naar Courcelles, maar niet alle formaten kunnen daar gebakken worden. Voorlopig zullen we een beroep doen op andere fabrikanten", aldus CEO Jan Boone. Of de fabriek heropgebouwd wordt is nog onzeker. Er liggen volgens Boone meerdere scenario's op tafel.

"We gaan nu ook in kaart brengen hoeveel mensen er op termijn in andere vestigingen van de groep aan de slag kunnen. We hopen uiteraard dat we iedereen binnen onze groep zo snel mogelijk een andere job zullen kunnen bezorgen, want we willen zorg dragen voor onze werknemers", aldus Boone.

"Personeel erg aangeslagen"

De medewerkers van de fabriek in Wolvertem zijn volgens Boone nog steeds enorm aangeslagen over de brand.

"Dat was zeker het geval voor wie het live heeft meegemaakt. Een tweetal medewerkers hebben met gevaar voor hun eigen leven tot het uiterste geprobeerd om de brand te blussen. Anderen kampen met praktische problemen zoals een beschadigde auto of autosleutels die verloren raakten in de locker. Onze gedachten zijn natuurlijk ook bij de twee brandweerlui die zwaar gekwetst raakten bij het blussen. We hopen het allerbeste voor hen."