Daarom kunnen papegaaien praten

De hersenen van papegaaien zijn anders gestructureerd dan die van zangvogels. Dat zou volgens onderzoekers van Amerikaanse Duke University in Dunham verklaren waarom papegaaien kunnen praten. Dat staat in het wetenschappelijke online tijdschrift Plos One.

Zangvogels, kolibries en papegaaien hebben hetzelfde "kern"-systeem om vocale patronen aan te leren, maar papegaaien onderscheiden zich door een "omhulsel", een schil rond de kern, die hen bijkomende mogelijkheden geeft in het aanleren van vocale patronen.

Dat "omhulsel" komt ook al voor bij de oudste papegaaiensoort, de kea uit Nieuw-Zeeland. Al is die schilstructuur daar nog zeer rudimentair. De ontdekking toont wel aan dat papegaaien al zeker 29 miljoen jaren geleden begonnen met het ontwikkelen van hun specifieke vocale leersysteem.

In totaal werden acht papegaaiensoorten onderzocht. De schillen bleken relatief groter bij de papegaaisoorten die er om bekend staan de menselijke spraak goed te kunnen nabootsen.

De onderzoekers waren zelf verwonderd dat ze dit al jaren lang over het hoofd gezien hebben. "Mijn verwondering was misschien nog het grootst over de menselijke psychologie en hoe bevooroordeeld we zijn eens we iets zoeken. Eens je het ziet, is het duidelijk. Ik bekijk nu hersensecties van 15 jaar geleden en zie het verschil meteen", zegt Erich Jarvis van Duke University aan het persbureau IPS.