Iconisch schilderij van Menenpoort eerste keer in België

Het iconische "Menin Gate at Midnight" van de Australische schilder Will Longstaff hangt nog tot december in het In Flanders Fields Museum in Ieper. Het is de eerste keer dat het schilderij naar België komt.

"Het woord icoon wordt soms gratuit gebruikt, maar in het geval van dit schilderij is het volledig op zijn plaats", zegt Brendon Nelson, directeur van het Australian War Memorial in de Australische hoofdstad Canberra.

Schilder Will Longstaff diende als kapitein in de Eerste Wereldoorlog. Tien jaar later, in 1927, was hij erbij toen de Menenpoort met zijn 55.000 namen werd ingehuldigd. Dat maakte zo'n grote indruk op hem dat hij er korte tijd later een schilderij van maakte. Het had onmiddellijk succes en droeg bij tot de mythevorming van het herdenkingsmonument van de Commonwealth Wargraves Commission.

Het schilderij hing lang in London, en zelfs een tijdje in Buckingham Palace, alvorens het finaal naar Australië ging na een schenking. "In geen tijd bezochten ruim 1 miljoen Australiërs, van de toen 6 miljoen, het schilderij. Voor velen was het schilderij heel symbolisch. Dichter bij de hier overleden familieleden raakten veel Australiërs niet", aldus Nelson.

Zelfs nu blijft het schilderij een blikvanger in het War Memorial, dat trouwens gebouwd werd met de opbrengsten van de bezoekers. Met 1,1 miljoen bezoekers het voorbije jaar is het War Memorial de nummer één attractie in Australië.

"Toen we dit aanbod kregen hebben we geen moment getwijfeld", aldus de Ieperse schepen voor Herdenking Jef Verschoore. Het schilderij verhuist pas in december terug naar Canberra. Het War Memorial zal de banden in 2017 nog verder aanhalen, want dan keren ook de leeuwen van de Menenpoort tijdelijk terug. De leeuwen werden geschonken aan Australië als dank voor hun offers, en stonden sindsdien aan de ingang van het Memorial in Canberra.