Als dollen met haaien je hobby is

Haaien zijn hot. Niet alleen dankzij films en videogames als "Sharknado", of uitgebreide reportages op natuurzenders (Shark Week!), om de haverklap blijken ze ook toevallige passanten die genieten van het zeewater, aan te vallen. Wie daar zeker de vruchten van plukt, is Elliot Sudal, dankzij Instagram zowat uitgegroeid tot "dé haaienworstelaar". Enkele jaren geleden verwierf hij internetroem dankzij een filmpje dat viraal ging. Het begin van een nieuwe carrière, aldus Sudal op nieuwswebsite New York Observer.

Na zijn studies aan de Central Connecticut State University, waar hij onder meer biologie studeerde, kocht hij samen met een vriend een onewayticket naar Anchorage, Alaska: "We hadden hooguit 500 dollar op zak en een grote tent ter beschikking, maar het was de belangrijkste beslissing van mijn leven." Daarna pendelde hij tussen Florida en Alaska om zich almaar meer te specialiseren in het plaatselijke visbestand.

Midden 2013 ging een video van Sudal viraal, waarin hij in Nantucket, een eiland voor de kust van Massachusetts, worstelde met een haai: "Dat was het begin van heel veel." Tv-stations als Fox en CNN, praatprogramma’s als Good Morning America, radiostations. Iedereen wilde Sudal interviewen. National Geographic wilde met hem samenwerken, hij mocht een boek schrijven en er werden opnames gemaakt voor een eigen "haaienshow".

Toch omschrijft hij een doordeweekse dag als "veel koffie drinken, fitnessen en vissen". En dat vissen betreft dat vooral het vangen van haaien, maar niet om die daarna te verkopen of zelf op te eten: "Eens een exemplaar gevangen is, trek ik ‘m uit het water, breng een identificatielabel aan en laat hem terug vrij in het water."

Dit jaar heeft de 26-jarige Sudal al 88 haaien gevangen. Op de vraag of die dieren niet gevaarlijk zijn, reageert hij met: "Dat kooi-duiken, waarin je in een kooi zit en de haaien rond je zwemmen. Iedereen zegt dan van: "Wow, die botste brutaal tegen het ijzeren smeedwerk. Die willen heus wel mensen opeten. Wees maar op je hoede." Maar hoe zou jezelf zijn als een halfnaakte man je huis zou binnenlopen? Die zou je toch ook aanvallen. Maar goed, schrik verkoopt. Dat begrijp ik wel."

Volgens Sudal vallen er jaarlijks wereldwijd hooguit 10 doden door haaien. "Intussen blijf ik doen wat ik graag doe en dat is haaien vangen."

lees ook