"Gentse Feesten, veel amusement en niet te zat"

In Gent zijn de 172e Gentse Feesten gestart met een sombere rouwstoet voor de afgeschafte traditionele openingsparade, het overhandigen van de stadssleutel aan de feestenburgemeester en een eerbetoon aan "de vader" van de vernieuwde feesten Walter De Buck.

De komende tien dagen verwacht Gent ongeveer anderhalf miljoen bezoekers voor de 172e editie van de Gentse Feesten.

De officiële start van de Gentse Feesten blijft de openingsreceptie in het stadhuis, waar de feestenburgemeester de sleutel van de stad mag ontvangen.

Burgemeester Daniël Termont was afwezig omdat hij een chemokuur ondergaat voor darmkanker, maar droeg waarnemend burgemeester Elke Decruynaere op om de honneurs waar te nemen.

"Zeg eens in uw schoonste West-Vlaams aan de mensen 'allemaal een goeie Gentse Fieste'. Veel amusement en niet te zat", zei Termont in een videoboodschap. De burgemeester hekelde ook het verdwijnen van de traditionele openingsstoet, waarvan de kwaliteit elk jaar verder afgleed.

Rouwstoet voor opgedoekte parade

Een aantal verenigingen die niet tevreden waren met het afschaffen van de parade, had een rouwstoet georganiseerd, compleet met een lijkwagen en snikkende weduwen. De processie lokte een honderdtal toeschouwers op het Gentse Bisdomplein en trok daarna in polonaise naar het Gentse stadhuis.

In de plaats van de openingsparade op zaterdag trekt zaterdagmiddag een kleurrijke kinderstoet door de binnenstad.

Termont vroeg ook aandacht voor de vorig jaar overleden muzikanten Walter De Buck en Luc De Vos en noemde De Buck "de vader van onze moderne Gentse Fieste".

Feesten om werkverzuim in te perken

De Gentse Feesten werden in de 19e eeuw opgestart om het werkverzuim bij de arbeiders in te perken, door de vele wijkkermissen te vervangen door een groot stadsfeest.

Kunstenaar Walter De Buck blies de Gentse Feesten in de jaren zeventig nieuw leven in, waarna het uitgroeide tot een massa-evenement. Op het podium aan Bij Sint-Jacobs is er een hommageconcert aan De Buck afgewerkt. Om 23 uur is er hulde aan Gorki-zanger Luc De Vos gestart, die op 29 november overleed.

De Gentse Feesten lopen nog tot en met 26 juli. Dit jaar geldt een totaal glasverbod in de feestenzone, met uitzondering van terrassen van bestaande cafés en de feestkernen Sint-Veerleplein en François Laurentplein. In een groot deel van de binnenstad is er voor het eerst gratis wifi, er zijn een kwart meer toiletten en de boetes voor wildplassen zijn verdubbeld tot 120 euro. Het volledige programma staat op gentsefeesten.gent.