"Mensen tolereren meer van de politie tijdens de Gentse Feesten"

Met zo'n 100.000 bezoekers per dag veroorzaken de Gentse Feesten tien dagen lang een ware volkstoeloop in de Arteveldestad. Elke dag worden er dan ook tweehonderd agenten -onder wie vier uit Nederland- en 26 camera's ingezet om ervoor te zorgen dat het jaarlijkse feest voor iedereen een feest blijft. Onze redacteur trok naar Gent, klopte aan bij het commissariaat en liep een dagje mee.

Het is zaterdagnamiddag en de Gentse binnenstad begint al aardig vol te lopen. Het mooie weer en de weekenddag voorspellen een drukke avond. Op het hoofdcommissariaat is het, op enkele mensen na die navraag komen doen over verloren spullen, al bij al nog vrij rustig. "Hier wordt tijdens de Gentse Feesten alles gecentraliseerd. Voor de agenten is dit hun uitvalsbasis, de briefings worden hier gegeven en ook bijna alle aangiften gebeuren hier", zegt Manuel Mugica Gonzalez van de Gentse politie.

Ook de commandopost –zeg maar het kloppende hart van de veiligheidsdiensten in de stad de komende dagen- werd tot enkele jaren geleden in het hoofdcommissariaat opgesteld. Wegens de drukte is die nu verhuisd naar een rustiger plekje: de zolder van het vroegere hoofdcommissariaat, enkele meters verderop. "Hier zitten zowel mensen van de medische diensten, mobiliteit, de stad Gent, de brandweer en de politie", zegt de commissaris, terwijl hij het oude herenhuis binnenstapt.

Op de zolderkamer vallen vrijwel meteen de vele grote schermen op die enkele agenten continu in de gaten houden. "Via 26 camera’s hebben wij hier een perfect beeld van wat zich afspeelt in de volledige feestzone", zegt Danny Buysse, die dit al 18 edities doet. "Op die manier hebben wij een volledig zicht van bovenop de massa. We hebben een goed beeld van waar het volk aanzwelt en waar we moeten bijsturen."

Dat bijsturen gebeurt door de agenten op het terrein: zo’n tweehonderd per dag die in patrouilles van zo’n vier personen aangestuurd worden vanuit de commandopost. "Hier op de beelden merken we vaak door de houding van mensen of iets uit de hand dreigt de lopen. Op dat moment sturen we meteen onze mensen ter plaatse. Dankzij die camera’s voorkomen we meer vechtpartijen dan dat we er moeten oplossen."

Sinds dit jaar heeft de commandopost er nog een extra scherm bij: een kaart van Gent waarop aangeduid staat waar alle patrouilles zich bevinden. "Niet om ze te controleren, maar wel voor de veiligheid", benadrukt Buysse. "Als er ergens iets aan de hand is, kunnen we meteen kijken welke patrouille er het snelste kan zijn."

Om 16 uur verzamelen alle "late ploegen" op de vierde verdieping van het hoofdcommissariaat. In een volle zaal overloopt commissaris Bart Tant de incidenten van de vorige dag, waar er vanavond zeker op moet worden gelet, waar het druk dreigt te worden en het weer ("een beetje een Belgische zomer"). Daarnaast krijgen ook de Nederlandse collega’s een warm welkom.

Dat welkomstwoord wordt niet voor de eerste keer gegeven. Onze noorderburen komen namelijk al enkele jaren het Gentse politiekorps versterken tijdens de Gentse Feesten. Dit jaar lopen er elke dag vier rond, elk verbonden aan een Gentse patrouille.

"Die Nederlandse agenten zijn echt een meerwaarde", zegt inspecteur Sven Van Eenaeme. "Er komen elk jaar veel Nederlandse toeristen naar de Gentse Feesten. Zij vinden het prettig om geholpen te worden door een landgenoot. Vaak nemen ze ook sneller iets aan van een Nederlandse collega dan van ons."

Opvallen doen ze alleszins wel. De agenten dragen namelijk hun eigen fluo gele -en in Nederland fel becommentarieerde- uniform. "Hé, dat is een Nederlandse agent", klinkt het dan ook vaak verbaasd bij enkele feestvierders. En dat terwijl de agent waar ze naar wijzen eigenlijk maar voor de helft Nederlands is. "Ik ben afkomstig uit Nederland, woon in Gent, werk bij de Nederlandse politie en kom nu als Nederlandse agent werken op de Gentse Feesten. Toch wel vrij uitzonderlijk", lacht Alberic De Caluwé.

Af en toe worden de agenten tegengehouden. Een mevrouw wil weten waar je typische Gentse stroppen kunt kopen, iemand anders vraagt dan weer de weg naar de Dampoort. "We zijn een makkelijk aanspreekpunt voor mensen", zegt inspecteur Evelien Lammens. "Het is alleszins heel fijn werken tijdens de Gentse Feesten, mensen zijn veel gemoedelijker. Maar na tien dagen is het wel genoeg geweest."

"Wij zijn toleranter ten opzichte van de mensen op de Gentse Feesten", zegt Mugica Gonzalez. "We proberen dan ook om gedurende tien dagen zoveel mogelijk dezelfde agenten in te schakelen. We hebben graag dat de agenten samen met de feestvierders "moe worden", zodat de tolerantiegrens verlegd wordt. Het zou niet goed zijn om op de tiende dag een op en top frisse agent in te zetten."

"Anderzijds tolereren mensen ook meer van de politie tijdens de Gentse Feesten", besluit hij. "Mensen komen naar hier om te feesten en willen problemen vermijden. Als die er toch zijn, zijn ze blij dat wij tussenbeide komen. Dat is niet altijd het geval tijdens de rest van het jaar."