Cubaanse en Amerikaanse vlaggen verbroederen in Washington

De ambassades van de Verenigde Staten en Cuba zijn vandaag opnieuw gegaan in Havana en Washington. Zonder meer een historisch moment, want de relaties tussen de twee landen waren meer dan een halve eeuw serieus verstoord. Met het nodige ceremoniële werd de Cubaanse vlag voor het eerst in 54 jaar gehesen in de Amerikaanse hoofdstad.

De heropening van de ambassades komt er na de aankondiging eind vorig jaar door de Amerikaanse president Barack Obama en zijn Cubaanse ambtgenoot Raúl Castro dat ze de banden weer wilden aanhalen. Obama en Castro maakten toen bekend dat ze ook diplomatieke relaties zouden aanknopen. Sinds middernacht is een akkoord in werking getreden waarin wordt gesteld dat de relatie tussen de landen opnieuw moet genormaliseerd worden.

De relaties tussen beide landen waren grondig verzuurd sinds de machtsovername in Cuba in 1959, toen de door de VS gesteunde dictator Batista van de macht werd verdreven. In 1961 werden alle diplomatieke relaties verbroken en werd er ook een handelsembargo ingesteld.

Sindsdien had de VS officieel geen ambassade op Cuba. Uiteraard was er wel een diplomatiek centrum in de hoofdstad Havana, dat officieel het "U.S. Interests Section (VS Belangensectie)" heette (zie foto gebouw onderaan). Sinds middernacht is de officiële benaming overgeschakeld op "ambassade" en is het eerste telefoontje uit de Amerikaanse ambassade vanop Cuba gepleegd naar de bazen in Washington. Ook het "Cuban Interests Section" in Washington veranderde zijn naam in "ambassade."

Vlaggenceremonie

Eerder vandaag werd de Cubaanse vlag toegevoegd bij de andere vlaggen in de lobby van het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken (zie eerste foto onderaan).

Tijdens een officiële plechtigheid is deze namiddag ook de Cubaanse vlag gehesen aan de Cubaanse ambassade in Washington (zie tweede foto onderaan). Die historische gebeurtenis lokte heel wat kijklustigen. Even was er opschudding toen een man kwam protesteren en daarbij vals bloed gebruikte. De man werd opgepakt door de politie.

Cuba werd tijdens de ceremonie vertegenwoordigd door een belangrijke Cubaanse delegatie, onder wie minister van Buitenlandse Zaken Bruno Rodriguez. Het is de eerste keer sinds 1959 dat een Cubaanse minister voor Buitenlandse Zaken een bezoek brengt aan de VS.

Op 14 augustus zal de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken John Kerry naar Havana trekken om daar de Amerikaanse vlag te hijsen aan de ambassade. Het zal de eerste keer sinds de normalisering zijn dat zo'n belangrijke Amerikaanse politicus Cuba bezoekt.

Voor Kerry moeten er nog enkele hordes worden genomen: "Er kan heel wat vooruitgang komen door reizen tussen de VS en Cuba aan te moedigen, vrije informatie toe te laten, vrije handel mogelijk te maken en familiebezoek te vergemakkelijken."

"Hier dankzij Fidel Castro"

De opening van de ambassades en het hijsen van de vlaggen zijn een belangrijke stap in ontdooiing tussen de VS en Cuba. Toch betekent het niet dat alles nu weer koek en ei is tussen beide landen.

Zo is er nog steeds het Amerikaanse handelsembargo tegen Cuba en plaatst Washington belangrijke vraagtekens bij het politieke systeem op Cuba. Bovendien hebben enkele Republikeinse presidentskandidaten al laten uitschijnen dat ze de toenadering - ingeleid door de Democratische president Barack Obama - zullen terugschroeven.

De Cubaanse Buitenlandminister Rodriguez (zie kleine foto) zei dan ook tijdens de ceremonie: "De restauratie van de diplomatieke banden zal enkel zin hebben als de VS het handelsembargo opheft. In die zin respecteren we de oproep van president Obama aan het Congres om het embargo te beëindigen en het feit dat hij alles binnen zijn macht doet om de effecten van het embargo te verzachten." Ook willen de Cubanen Guantanamo, waar de Amerikanen de beruchte gevangenis openhouden, terug.

Verder mocht ook een verwijzing naar oerleider Fidel Castro niet ontbreken. "We zijn hier gearriveerd dankzij Fidel Castro", aldus Rodriguez. "We willen gaan tot een volle normalisering tussen onze landen, maar onze onafhankelijkheid gaan we nooit opgeven."