Mysterie van het slapende dorp in Kazachstan eindelijk opgelost

Al enkele jaren is Kalatsji, een dorp in de noordelijke steppegebieden van Kazachstan, in de ban van een mysterieuze epidemie. Bewoners vallen er prompt in slaap en ontwaken pas uren of zelfs dagen later. Na talrijke onderzoeken blijkt nu dat de oude uraniummijn in de buurt er voor iets tussen zit.

Het moet een vreemd gezicht zijn: op straat, op school of elders plots neerzijgen en in een diepe slaap terechtkomen. Het overkwam sinds 2012 al zeker 160 inwoners van Kalatsji. Pas uren - en sommige slachtoffers zelfs enkele dagen - later ontwaakten ze. Vaak hielden de slaapkoppen er een houten kop aan over, kregen ze af te rekenen met geheugenverlies of zelfs hallucinaties. Bij sommige mannen werd ook een buitengewone seksuele drift geconstateerd, tot grote gêne van de verpleegsters die hen moesten verzorgen.

Wat is er toch aan de hand? Kan het illegaal gestookte wodka zijn? Neen: ook kinderen en zelfs huisdieren werden getroffen. "Onze kat begon op een vrijdagavond vreemd te doen. Ze miauwde vreselijk en viel muren, meubels en de hond aan. Daarna viel ze in een urenlange slaap en reageerde op niets", getuigt een inwoner.

Is het grondwater besmet? Neen: onderzoek wees uit dat het water perfect rein was.

Ten slotte wezen de verdachtmakingen in de richting van de uraniummijnen van het naburige Krasnogorsk, een overblijfsel van het Sovjettijdperk dat sindsdien gesloten was. Met name werd er gedacht aan radioactieve straling van radon. Insijpelend water in de verlaten mijnschachten zou het gas naar de oppervlakte kunnen brengen. Maar helaas: ook die piste werd onderzocht zonder resultaat.

Koolstofmonoxide

Toch blijkt de mijn de boosdoener te zijn, melden plaatselijke media na nieuw onderzoek. "Na heel wat geneeskundige tests hebben onze onderzoekers met hulp van collega's uit Praag en Moskou kunnen bevestigen dat koolstofmonoxide de oorzaak is van de slaapepidemie", heeft de Kazachse vicepremier Berdibek Saparbajev verklaard.

Er werden concentraties tot tien keer boven het gemiddelde gemeten. Dat in combinatie met andere koolwaterstofdampen veroorzaakte een daling van het zuurstofgehalte in de lucht, waardoor de plaatselijke inwoners in slaap werden gewiegd.

Een echt constructieve oplossing is er voor de inwoners evenwel niet. De plaatselijke overheid is nu namelijk begonnen met de onmiddellijke evacuatie van het dorp. Intussen is al voor 68 van de 223 families een nieuw onderkomen gevonden.