"Titanic van Cyprus" helpt Cypriotische economie uit het slop

Vlak voor de kust van de Cypriotische badplaats Larnaca ligt het scheepswrak van de Zenobia, een ferry die er in 1980 zonk. Sindsdien is het een van de populairste scheepswrakken onder duikers geworden. Die vele duizenden avontuurlijke toeristen zijn meer dan welkom voor de economie van het eiland dat erg te lijden kreeg onder de bankencrisis van 2013.

De Zenobia wordt wel eens de Titanic van de Middellandse Zee genoemd. Want net als bij het prestigieuze lijnschip uit 1912, werd de eerste reis van de ferry in juni 1980 ook meteen haar laatste. Op 2 juni van dat jaar, even over middernacht, zond de kapitein een SOS-signaal uit. De bemanning en passagiers konden gered worden. Vijf dagen later zonk het schip onherroepelijk naar de bodem van de zee, een honderdtal vrachtwagens gevuld met sigaretten, kabels en een miljoen eieren met zich meesleurend.

Sindsdien is het 172 meter lange schip, genoemd naar de koningin van het oude Palmyra (Syrië) uit de derde eeuw na Christus, een zegen voor duikers. "De boot is zo groot dat je er dagen in kunt rondzwemmen zonder je je te vervelen", zegt de enthousiaste Britse duiker Mat Howell. "De vrachtwagens liggen intact op hun zij in de buik van het schip. Je kan nog de vloerbedekking zien op het bovendek en zelfs de tafels in het restaurant", aldus duikinstructrice Hatte Clasen.

Al is dat niet de enige troef. Rondom het wrak is in de loop der jaren het grootste koraalrif van Cyprus ontstaan. Lokale autoriteiten, inwoners en duikers dringen er bij de regering van Cyprus op aan om een visverbod rondom de Zenobia in te voeren zodat het natuurfenomeen beschermd wordt.

14 miljoen euro in het laatje

De site is dan ook belangrijk geworden voor de economie van Cyprus, waar de toeristische sector goed is voor 12 procent van het bruto binnenlands product. De Zenobia trekt elk jaar maar liefst 45.000 bezoekers, berekenden lokale autoriteiten, en brengt op die manier 14 miljoen euro in het laatje.

Bijzonder welkom is dat voor een economie die door de bankencrisis uit 2013 het water aan de lippen zag komen. Nu is er stilaan beterschap in zicht: voor het eerst in tien jaar tijd mocht Cyprus de eerste helft van dit jaar meer dan een miljoen toeristen ontvangen.