Puerto Rico is nu officieel in wanbetaling

Puerto Rico heeft gisteren slechts 628.000 dollar van een obligatielening van 58 miljoen dollar terugbetaald. Het is daarmee officieel in wanbetaling, voor het eerst in zijn geschiedenis. Dit weekend was al aangekondigd dat Puerto Rico, dat ook wel omschreven wordt als het Griekenland van Amerika, deze lening niet meer kon afbetalen.

Nu is dat ook een feit. Schuldbeoordelaar Moody's bevestigt het statuut van wanbetaler van Puerto Rico.

De 58 miljoen dollar is in handen van de Public Finance Corporation (PFC), waar veel gewone Puerto Ricanen geld hebben ingestopt. Dat zijn ze nu waarschijnlijk kwijt.

Puerto Rico kreunt onder ruim 72 miljard dollar (66 miljard euro) schulden terwijl de economie in recessie is. Door zijn specifiek statuut -het eiland is een autonoom gebied binnen de Verenigde Staten- is een oplossing voor het schuldenprobleem niet eenvoudig. Puerto Rico is geen onafhankelijke staat en kan niet bij bijvoorbeeld het IMF aankloppen. Maar het is ook geen district of gemeente van de VS, zodat het de bescherming tegen faillissement mist die bijvoorbeeld Detroit inriep.

Mogelijk zal er nu onderhandeld worden over een herstructureringsplan voor Puerto Rico, met pijnlijke maatregelen als besparingen en hogere taksen. Heel wat inwoners zijn al weggetrokken op zoek naar een beter leven.

De economie in Puerto Rico krimpt al sinds 2006. Voor dit jaar wordt een krimp van 1,2 procent verwacht. De werkloosheidsgraad bedraagt 12,6 procent, het dubbele van in de rest van de Verenigde Staten.

De bevolking is de voorbije tien jaar met zowat 7 procent afgenomen.

Puerto Rico heeft een eigen grondwet, maar volgt wel het opgelegde minimumloon van 7,25 dollar dat ook in de Verenigde Staten geldt. Bedrijven kiezen er vaak voor om zich op andere Caribische eilanden te vestigen, waar werkkrachten goedkoper zijn. Tegelijkertijd is er veel belastingontduiking, onder meer via zwartwerk.