Het eerste Republikeinse debat heeft geen grote winnaar

Wie volgend jaar de Republikeinse kandidaat wordt bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen, daar is het nog maanden op wachten. Maar de race richting het Witte Huis is afgelopen nacht ingezet, met twee debatten op de Amerikaanse tv. Duidelijke winnaars hebben zich daarin niet meteen afgetekend.

Na een debat is het in de media bon ton om een grote winnaar aan te duiden. Maar die was er gisteravond niet. In de debatten op de conservatieve zender Fox News speelden de Republikeinen een thuismatch. Er waren dus twee debatten: één voor de tien kandidaten die in de polls het populairst zijn gebleken en eentje in de schaduw voor de zeven andere Republikeinen in de race.

Dat de debatten door de conservatieve zender Fox News werd georganiseerd, betekende niet dat Republikeinen met fluwelen handschoentjes werden aangepakt, integendeel. Dat merkte miljardair Donald Trump van bij het begin van het debat. Alle ogen waren op de flamboyante zakenman gericht omdat hij voorop ligt in de polls en natuurlijk omdat hij niet vies is van een fel citaat.

Entertainment

Trump werd door een vrouwelijke journalist meteen op de rooster gelegd over zijn denigrerende uitspraken over vrouwen. Hij deed geen afstand van die uitspraken en maakte zich er van af met: “Ik ben al door zovele mensen uitgedaagd geweest en ik heb geen tijd voor volledige politieke correctheid. En om eerlijk te zijn, heeft dit land die tijd ook niet”.

“Hij zorgde voor entertainment, maar om te zeggen dat hij inhoudelijke antwoorden geeft, dat deed hij niet”, blikt Christophe Crombez, politiek econoom bij het Stanford Institute for International Studies terug op het debat. Volgens Crombez lost Trump de verwachtingen in, maar ook niet meer dan dat. En op die manier deed hij het vooral goed bij de mensen wiens sympathie hij al genoot, maar veel nieuwe zieltjes heeft hij gisteravond vast niet gewonnen.

Grijze Bush

Buiten het voetlicht waar Trump in stond, waren er ook nog negen andere kandidaten. En daarbij viel Jeb Bush op door zijn onopvallendheid. De telg uit de Bush-dynastie probeerde zich een presidentiële air aan te meten, maar kon zich daardoor niet onderscheiden van de rest.

Bush geldt als de belangrijkste kandidaat voor het establishment binnen de Republikeinen, maar die vonden in John Kasich, gisteren een sterkere debater. “Kasich is killing it”,
twitterde een oud-woordvoerder van George W. Bush enthousiast.

De overige kandidaten vertelden veelal waar zij voor staan, maar soms werd het toch een verbale boksmatch tussen de verschillende kandidaten. Zo hamerde senator Rand Paul in op Donald Trump, toen die zei dat hij mogelijk als onafhankelijk kandidaat naar de kiezer zou stappen als hij niet de Republikeinse kandidaat zou worden. "Op die manier helpt Trump Clinton aan een overwinning". Even later kreeg Paul een sneer terug van Trump: “Je hebt het niet gemakkelijk vandaag.”

Verder deed de jonge Marc Rubio (44) het nog goed, vindt Christophe Crombez: “Voor de Democraten zou hij een heel moeilijke kandidaat zijn omdat hij jong is, en een immigrant.”

Best of the rest

In de schaduw van het grote debat van de 10 populairste Republikeinen, was er gisteravond ook een debat tussen de 7 overige kandidaten. En daar deed de enige vrouwelijke kandidate, Carly Fiorina het opvallend goed.

Zij zal zich hierdoor wat meer kunnen opwerken en zal er over enkele maanden nog wel bij zijn, in de afvallingsrace van de voorverkiezingen, schat Christophe Crombez in.

Het volgende debat bij de Republikeinen is er over een maand, op 16 september. De Democraten houden pas in oktober een eerste debat. Het wordt afwachten wie daar concurrentie kan betekenen voor Hillary Clinton. Christophe Crombez ziet voorlopig maar een puntje dat spanning kan brengen bij de Democraten, “dat vicepremier Joe Biden zich kandidaat zou stellen, zoals de afgelopen weken gespeculeerd wordt.”