New Horizons zet koers richting 2014 MU69

De ruimtesonde New Horizons heeft vier manoeuvres tot een goed einde gebracht en zit nu helemaal op koers richting object 2014 MU69 in de Kuipergordel. Dat heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA bekendgemaakt.

Afgelopen zomer is New Horizons "rakelings" langs de dwergplaneet Pluto gescheerd. De foto's die bij deze ontmoeting zijn gemaakt, bereiken de jongste weken en maanden en masse de aarde. De ruimtesonde zelf is intussen gewoon verder door de ruimte blijven reizen.

De nieuwe bestemming is 2014 MU69, een object in de Kuipergordel. Om dit doel te bereiken, heeft New Horizons de jongste dagen vier cruciale manoeuvres uitgevoerd. Dat is op zich al een prestatie: nooit eerder voerde een ruimtetuig op zo'n grote afstand van de aarde correcties aan zijn traject uit.

De eerste drie manoeuvres vonden plaats op 22, 25 en 28 oktober. Het vierde en laatste manoeuvre is op 4 november jongstleden uitgevoerd en duurde net geen twintig minuten. Alles samen hebben de manoeuvres New Horizons een kleine tik zijwaarts gegeven. Dat is voldoende opdat de ruimtesonde nu op koers zit richting 2014 MU69.

Als alles goed gaat, komt New Horizons daar in januari 2019 aan. Als. Eerst moet NASA de missie van New Horizons nog verlengen. Het team achter de ruimtesonde dient hiervoor begin 2016 een aanvraag in.

Voor de aardigheid: op 4 november bevond New Horizons zich al op zo'n 135 miljoen kilometer voorbij Pluto, op een afstand van 5,1 miljard kilometer van de aarde. Op dit moment heeft de sonde nog zo'n 1,44 miljard kilometer voor de boeg vooraleer 2014 MU69 in zicht komt. Volgens NASA functioneren alle systemen aan boord nog steeds naar behoren. De digitale opnameapparatuur blijft onverminderd data verzameld tijdens de scheervlucht langs Pluto naar de aarde sturen.