Archeologen ontdekken fossielen van reuzenratten in Oost-Timor

Australische archeologen zijn in Oost-Timor op de fossiele resten van zeven soorten reuzenratten gestuit. De grootste soort is liefst tien keer groter dan de hedendaagse rat. Eén troost: de beesten zijn uitgestorven.
Het kaakbeen van een reuzenrat (links) naast dat een een hedendaagse rat.

De resten zijn ontdekt door archeologen verbonden aan de Australian National University in het kader van het project "From Sunda to Sahul". Dat bestudeert de evolutie van de intrede van de mens in Zuidoost-Azië en welke impact dit had op de fauna en de flora.

Alles samen hebben ze zeven verschillende soorten reuzenratten gevonden. "Ze behoren tot de zogenoemde megafauna", zegt doctor Julien Louys die het project leidt. "De grootste soort woog ongeveer vijf kilo, zoveel als een kleine hond. Om de dingen in het juiste perspectief te plaatsen: een grote hedendaagse rat weegt zowat een halve kilo."

Nog volgens Louys is de mens zowat 46.000 jaar geleden op Oost-Timor aangekomen en leefde hij gedurende duizenden jaren samen met de reuzenratten. "We weten dat ze de beesten opaten want we hebben botten gevonden die snij- en brandsporen vertonen."

"De mens en de reuzenratten hebben samengeleefd tot duizend jaar geleden. Dat de ratten toen zijn uitgestorven, komt waarschijnlijk omdat mensen op Timor metalen werktuigen gingen gebruiken wat het tempo van de ontbossing versnelde."