Verlegen jongetje vervelt tot brute messentrekker

Als klein jongetje droomde Mohammed Emwazi ervan een voetbalcarrière uit te bouwen. Radicalisering bracht hem uiteindelijk, twintig jaar later, in de greep van de terreurgroep IS, waar hij zich ontpopte tot brute moordenaar zonder scrupules. En bekend werd onder de naam "Jihadi John". Een portret.

Een gemaskerde man met een Londens accent, dat was een goed jaar geleden het enige wat er geweten was over de bruut die in verschillende onthoofdingsvideo's van IS opdook. Maar westerse inlichtingendiensten kwamen de man geleidelijk aan op het spoor en begin dit jaar werd zijn identiteit bekendgemaakt: de gemaskerde man met het mes kreeg een naam: de Brit Mohammed Emwazi.

Of Emwazi, die totdat zijn naam onthuld werd, bekend stond als "Jihadi John", nu echt dood is of niet, zijn levensverhaal is niet dat van een gewone jongen. Misschien in het begin wel, maar geleidelijk aan krijgen radicale krachten vat op hem.

Engels leren op het voetbalveld

Emwazi werd in 1988 in Koeweit geboren. In 1994, Emwazi was toen 6, verhuisden zijn ouders met hun kinderen naar Londen. Het gezin vestigde zich in North Kensington, in het westen van de stad. Zijn vader ging in de Britse hoofdstad aan de slag als taxichauffeur.

Emwazi volgde les aan de basisschool St Mary Magdalene Church. Zijn klasgenoten van toen omschreven hem als een stille, gelovige jongen. Toen hij 8 of 9 was vertelde hij tijdens de godsdienstles over de islam, hij was toen de enige moslim in de klas. "Hij schreef in het Arabisch op het bord, om ons te tonen hoe dat eruit zag en hoe men in de omgekeerde richting schreef", vertelde een klasgenoot onlangs.

Hij was niet zo goed in school, maar was een van de sportieve jongens en best populair. Als kleine jongen droomde hij ervan om een voetbalcarrière uit te bouwen. In het begin kon hij amper enkele woorden Engels, door te voetballen met de andere jongens leerde hij gaandeweg beter Engels praten.

Gepest door de meisjes

In zijn tienerjaren was Emwazi allerminst een onopvallende jongen. Hoewel hij een gelovige jongen was, droeg hij westerse, coole kleren zoals laaghangende jeans, baseballpetjes en hoodies, zeer tegen de zin van zijn ouders.

De combinatie van weinig zelfvertrouwen, hij liep met laaghangende schouders door de school, en zijn coole kledij maakte van hem een zonderling met wie velen lachten.

Hij werd ook gepest door de meisjes. Nadat een meisje hem ooit en plein public had gezegd dat hij een stinkende adem had, bracht hij daarna altijd zijn hand voor zijn mond als hij iemand aansprak.

Hoewel hij als een gelovige jongen werd omschreven, was hij niet erg strikt in zijn geloof, getuigde een klasgenoot aan de Engelse krant The Sun on Sunday. "Hij rookte drugs, dronk en was gewelddadig tegenover andere jongens. Dat hij zich als een strikte moslim voordoet, is belachelijk en beschamend."

"Kalme en fatsoenlijke werknemer"

Als tiener bewandelde Emwazi geleidelijk aan het pad van de radicalisering. Zo trok hij op met een groepje jongeren die would be jihadi's werden genoemd. Sommigen van hen zijn nu dood, anderen kregen door de Britse veiligheidsdiensten een reisverbod opgelegd.

In 2006 trok Emwazi naar de universiteit van Westminster, waar hij computerwetenschappen ging studeren. In die jaren ontlook de radicalisering verder. In 2009 zou hij deelgenomen hebben aan een tegenbetoging tijdens een herdenking van de aanslagen van 11 september 2001.

In datzelfde jaar reisde hij met een vriend, de leider van het groepje would be jihadi's, naar Tanzania , zogezegd op safari. Maar de Britse inlichtingendienst MI5 verdacht hen ervan naar Somalië te willen doorreizen en stuurde hen terug naar Londen.

Later dat jaar verhuisde Emwazi naar Koeweit, om er bij de familie van zijn vader te gaan wonen. Hij kreeg er ook een job in een IT-bedrijf. "Hij was de beste werknemer die we ooit gehad hebben. Hij was kalm en fatsoenlijk. Het is gewoon niet logisch dat hij geworden is tot wie hij nu is", keek zijn toenmalige werkgever terug op die tijd.

Opgejaagd wild

In april 2010 keerde Emwazi terug naar Londen. Eind 2010 begon hij door te hebben dat de MI5 hem grondig in de gaten hield en begon hij zich opgejaagd wild te voelen. Zelfmoordneigingen kwamen toen aan de oppervlakte.

In de jaren erna probeerde hij nog enkele keren naar Koeweit te reizen, maar hij werd telkens tegengehouden. Op een of andere manier ontsnapte hij toch aan de aandacht van de Britten, want in augustus 2013 gaven zijn ouders hem als vermist op. Vier maanden later kregen ze van de politie te horen dat hij in Syrië zat.

Brute terrorist

Het vervolg is bekend. "Jihadi John" dook voor de eerste keer op in de onthoofdingsvideo van de Amerikaanse journalist James Foley in augustus 2014. Daarna werd hij aan nog meer onthoofdingen gelinkt. Hij zou op zijn minst zeven westerlingen hebben onthoofd. Hij wordt er ook van verdacht verschillende Syrische soldaten te hebben gedood.

In 2013 stond Emwazi aan het hoofd van een groepje van Britse IS-strijders die 19 westerse gijzelaars moesten bewaken. Gijzelaars die door IS werden vrijgelaten nadat losgeld was betaald, getuigden over de brutaliteit van de Brit. "Hij was waarschijnlijk een van de ergste", vertelde de Franse journalist Didier François aan radiozender Europe 1. "Hij sloeg en martelde gijzelaars zonder de minste belemmering."

Jihadi John

Uit die periode komt ook de bijnaam "Jihadi John". "We noemden hen The Beatles omdat we hun namen niet wisten", zei François. "Jihadi John was de grootste en de kalmste, maar ook de meest vastberaden, zonder enige scrupules."

Volgens François was hij ook het "rekruterende brein" van IS voor Europa. Hij koos de kandidaten, trainde hen en stuurde hen terug naar huis om er aanslagen te plegen.

Hoe iemand van een verlegen jongetje kan vervellen tot een brute terrorist, het is een vraag waar zijn klasgenoten van toen geen antwoord op hebben. "Acht jaar geleden was hij een verlegen en nerveuze jongen. Hem zo op televisie zien in zijn masker, zwaaiend met een dolk, het is moeilijk te geloven dat dit dezelfde persoon is", vertelde een klasgenoot eerder dit jaar aan Britse media.

De quotes van toenmalige klasgenoten en leerkrachten van Emwazi opgenomen in dit artikel verschenen eerder dit jaar in verschillende Britse media, zoals The Sun on Sunday, The Daily Mirror, The Sunday Mirror en The Guardian.