In het spoor van Kobe Ilsen tijdens zijn eerste Night of the Proms

Kobe Ilsen heeft er zijn eerste Night of the Proms opzitten. De man die de dertig jaar oude schoenen van Carl Huybrechts mocht vullen, riep gisterenavond voor het eerst “goedenavond, Sportpaleis”. Wij zaten de nieuwe presentator – letterlijk – op de hielen en registreerden de laatste uren voor de eerste show. "Er bestaat geen mooier muziekfeest dan dit."
YMDI

Het is 17.30 uur, zo’n drie uur voor de start van het muzikale evenement. Een ontspannen Kobe Ilsen wandelt de backstage van het Sportpaleis binnen. Iedereen krijgt een hartelijke groet. “Ik ben echt in een grote familie terechtgekomen”, zegt hij. “Die doen dat hier allemaal al dertig jaar. Het is een machine, maar eentje die toch persoonlijk aanvoelt. Iedereen zorgt goed voor mij. Het is alsof ik in een zalig warm bubbelbad glij.”

De presentator loopt meteen door naar de – op dat moment nog lege – concertzaal. Daar botst hij op Alexandra Arrieche, de Braziliaanse dirigente die dit jaar Robert Groslot opvolgt. Zij ziet de show alvast goedkomen. “Het hardste werk waren de repetities en die zijn al gedaan”, lacht ze. “De generale repetitie was donderdag”, verduidelijkt Ilsen. “Zoals het hoort is daarbij alles fout gelopen. Of toch het tweede deel alleszins.” 

De Night of the Proms kiest dit jaar duidelijk voor verjonging met onder meer de nieuwe presentator en dirigente, maar ook met Regi die de avond mag afsluiten. “Het is een evolutie, geen revolutie”, benadrukt Ilsen. “De mooiste plastische chirurgie is namelijk die die je niet ziet. We willen verjongen, maar het bestaande publiek mag ook niet worden weggejaagd.”

Net daarom stond er ook dit jaar op de affiche een mengelmoes van klassiek, rock, pop, dance en soul met onder meer Fernando Varela, Scala, Joe Jackson, Natalie Imbruglia en The Pretty Vanillas. “Het mooie aan de Night of the Proms is dat hier niets in vakjes wordt gestoken. Je kan het ene moment ontroerd zijn en even later beginnen dansen. Ik denk niet dat er een groter muziekfeest bestaat dan dit. Dit is een ode aan de muziek.”

YMDI

Het is duidelijk: Ilsen heeft er veel zin in. En dat was ook al deze zomer het geval, toen hij een telefoontje kreeg van producent Jan Vereecke. “Hij zei dat hij op zoek was naar een nieuwe presentator en vroeg wat ik daarvan dacht. Voor mij was het vrij snel duidelijk dat dit wel iets voor mij is, maar ik realiseerde mij ook meteen dat Carl (Huybrechts, de vroegere presentator, nvdr.) wel erg grote schoenen heeft nagelaten. Ik kijk met veel respect naar hem en was dan ook tevreden toen hij zei dat hij zich kon vinden in de keuze. Hij stuurde mij vandaag trouwens nog een sms om mij geluk te wensen.”

Bezoekers van de Night of the Proms zullen wel veel eerder een opvolger dan een vervanger van de presentator voor hun zien staan. “Ik ben alleszins niet van plan om straks met een blonde pruik het podium op te gaan om zo dicht mogelijk bij Carl in de buurt te komen. Ik heb een andere aanpak dan hij, net zoals de nieuwe dirigent een andere aanpak heeft dan de vorige.”  

YMDI

Na een kort interview voor “Het Journaal” trekt Ilsen zich even terug in zijn loge om zijn teksten nog even te bekijken. Het is grote baas Jan Vereecke himself die nog even polshoogte komt nemen bij zijn nieuwe poulain. “Of ik nog geen spijt heb van mijn beslissing? Vraag dat straks nog eens”, lacht hij. “Neen, helemaal niet”, klinkt het even later overtuigend.

Van stress lijkt alleszins nog maar weinig sprake te zijn in de loge van Ilsen. "Neen, momenteel heb ik nog geen stress", verklaart hij. "Stress moet je niet hebben. Je moet gefocust en goed voorbereid zijn. Er is wel een soort van “positieve stress”, natuurlijk. Het zijn hier allemaal toppers in hun vak. Je wil niet de mindere schakel van het geheel zijn. Ik heb een erfenis gekregen en wil die goed uitvoeren.” 

YMDI
YMDI

Een klein uurtje voor de start van de show haalt de presentator zijn gloednieuwe schoenen uit de doos. “Het zijn eigenlijk net dezelfde als het paar dat ik nu aan heb, maar dan nieuwer en vooral witter”, lacht hij. Ook het vers gestreken hemd en pak worden bovengehaald. “Dat aankleden in een loge blijft toch steeds een speciaal moment.”

YMDI
YMDI

20.20 uur. Binnen exact tien minuten gaan de lichten van het Sportpaleis uit en kan de muzikale avond voor de toeschouwers beginnen. “Good luck” en “succes” vliegen backstage over en weer. Hoewel het bijna showtime is, maakt de presentator graag nog even tijd voor een babbel hier en daar. Het blijft opvallend kalm. 

YMDI

 Na twee nummers is het tijd voor Ilsen. “Goedenavond, Sportpaleis.” De bewuste woorden zijn eruit. De avond is nu écht gestart. De man praat de muzikale gasten aan elkaar alsof hij nooit iets anders heeft gedaan en schuwt humor daarbij niet. Iets zegt ons bovendien dat de kus die hij mocht geven aan Natalie Imbruglia tijdens de kisscam wellicht in zijn top vijf van momenten van de avond staat.

YMDI

Halverwege het tweede deel gaan de spots plots naar boven. Daar hangt de presentator Miley Cyrus-gewijs aan een grote “wrecking ball” te schommelen. Een knipoog naar de cover van het nummer die even later te horen is op het Antwerpse podium. "Een idee dat ik geopperd had op een vergadering", zei Ilsen daarover enkele uren eerder. "Iedereen vond dat meteen geweldig, maar ik was nog niet boven geweest. Toen kon ik natuurlijk niet meer terug." 

YMDI

Na zo’n drie uur en talloze nummers zit de show erop. Ilsen bedankt alles en iedereen en danst samen met de resem artiesten vrolijk het podium mee af. “Het publiek was helemaal mee en reageerde ook op de grappen”, zegt hij tevreden. “De spanning was eigenlijk meteen weg toen ik het podium opging. Het was geweldig.”