Brandweerman ondergaat meest uitgebreide gezichtstransplantatie ooit

In New York heeft een brandweerman een volledig nieuw gezicht én een nieuwe hoofdhuid gekregen, afkomstig van een donor. Volgens de dokters gaat het om de meest uitgebreide gezichtstransplantatie ooit.

Een volledig nieuw gezicht, een nieuwe hoofdhuid, nieuwe oren en ook nieuwe oogleden: het uiterlijk van de 41-jarige Amerikaanse brandweerman Patrick Hardison lijkt in niks nog op het zwaar verminkte gezicht waarmee hij de voorbije veertien jaar door het leven ging.

In 2001 raakte hij zwaargewond toen hij een vrouw uit een brandend gebouw poogde te redden. Een brandend dak stortte op hem neer en deed zo zijn brandweermasker smelten. Zijn hele hoofd raakte gruwelijk verminkt. In de jaren die volgden onderging hij 71 operaties om zijn gezicht in de mate van het mogelijke te redden. Zijn uiterlijk bleef echter zwaar misvormd. Zo bleken zijn oogleden en oren niet te herstellen.

(foto onder: Hardison vóór hij verminkt raakte)

David Rodebaugh

In augustus jongstleden besloot Hardison de sprong te wagen en stemde hij in met een volledige gezichtstransplantatie. Die operatie was een groot risico: volgens de dokters had hij slechts vijftig procent kans om de ingreep te overleven.

Zijn nieuwe gezicht kreeg hij van David Rodebaugh (foto onder), een man van 26 uit Brooklyn die in een vegetatieve toestand verkeerde na een ongeval met de fiets. De operatie duurde liefst zesentwintig uur. Meer dan honderd mensen werkten hierbij in twee teams samen: één team om het gezicht bij de donor te verwijderen en één om het bij Hardison aan te brengen.

Dat laatste was een waar huzarenstukje. Eerst moesten de dokters zijn oude, verminkte gezicht wegsnijden, vervolgens moesten ze de botten in zijn gezicht opnieuw vormgeven, bloedvaten en zenuwbanen aanhechten en tot slot de nieuwe huid over zijn gelaat "draperen".

Fysieke én mentale revalidatie

Meer dan negentig dagen na de ingreep durven de dokters de transplantatie een succes te noemen. Afstotingsverschijnselen duiken immers meestal minder dan negentig dagen na een dergelijke operatie op en dat is bij Hardison vooralsnog niet gebeurd. Toch zal hij de rest van zijn leven medicijnen moeten nemen om te voorkomen dat zijn immuunsysteem zijn nieuwe gezicht afstoot.

Volgens de dokters zal Hardison nog veel vooruitgang boeken. Over zes maanden zal hij normaal kunnen eten en en zal hij beter kunnen spreken. Ook de fikse zwelling in zijn gelaat zou sterk moeten afnemen. Volgend jaar moet hij opnieuw onder het mes om overtollige huid te laten wegsnijden.

Naast een fysieke revalidatie staat hem een lang psychologisch proces te wachten. Een nieuw gezicht krijgen betekent immers ook op mentaal en emotioneel vlak een enorme aanpassing.

"Een mirakel dat nu verder leeft"

Het heeft een hele poos geduurd vooraleer Hardison een geschikte donor vond. De eerste kandidaat was een man van Latijns-Amerikaanse afkomst. Zijn familie trok de toestemming voor een transplantatie weer in. Later kreeg hij het gezicht van een vrouw aangeboden, maar dat weigerde hij zelf. Uiteindelijk bleek het gezicht van Rodebaugh een perfect match, onder meer wat huids- en haarkleur betrof.

De moeder van Rodebaugh laat weten daar haar zoon "als een mirakel is geboren", een mirakel "dat nu verder leeft". Ook het hart, de nieren, de lever en de ogen van haar zoon zijn voor orgaandonatie afgestaan.

Isabelle Dinoire

De gezichtstransplantatie van Hardison is volgens de dokters de meest uitgebreide ooit. Sinds 2010 hebben verschillende mensen een volledige gezichtstransplantatie ondergaan, maar nooit eerder zou zoveel weefsel zijn gebruikt.

De eerste (gedeeltelijke) gezichtstransplantatie vond plaats in 2005 in Frankrijk. De toen 38-jarige Française Isabelle Dinoire (foto onder) kreeg toen een nieuwe mond, kin en neus nadat een hond haar in het gelaat had gebeten.

AP2006