Havens Antwerpen en Zeebrugge gaan voor het eerst commercieel samenwerken

De havens van Antwerpen en Zeebrugge gaan voor het eerst in hun geschiedenis commercieel samenwerken. Ze hebben daarover in de Chileense hoofdstad Santiago een akkoord gesloten. "Dit betreft de diepzeecontainersector, een deelaspect van de beide havens", zegt voorzitter van de haven van Zeebrugge Joachim Coens in "De ochtend".

De vier Belgische havens van Antwerpen, Gent, Zeebrugge en Oostende zijn momenteel samen op missie in Chili. Dat ze samen naar buiten treden, is op zich al opmerkelijk, want tot voor kort waren de havens vooral concurrenten van elkaar.

De havens van Antwerpen en Zeebrugge gaan nog een stap verder en zijn in Chili overeengekomen in de toekomst commercieel te gaan samenwerken voor wat betreft de diepzeecontainersector. Op die manier hopen de havens nieuwe trafieken aan te trekken en hun marktaandeel te vergroten, zo zegt Joachim Coens in "De ochtend". "De diepzeecontainersector is voortdurend in verandering. Met deze samenwerking willen we de evoluties permanent volgen en proactief reageren."

Het akkoord mag historisch worden genoemd en moet een punt zetten achter tientallen jaren van vetes en onderling gekibbel. Opvallend is dat het wordt gebetonneerd in een EVS, een economisch samenwerkingsverband, en dus niet vrijblijvend is.

Saeftinghedok

Concreet kan de samenwerking ertoe leiden dat de beide havens rederijen kunnen aanbieden om eerst de haven van Zeebrugge aan te doen als inloophaven en vervolgens Antwerpen als uitvoerhaven. Ze kunnen de reders daarbij één prijs aanbieden. Een andere mogelijkheid is dat reders bij krapte op de Antwerpse containerterminals kunnen worden doorverwezen naar beschikbare ruimte in Zeebrugge.

Het akkoord erkent de rol van Antwerpen als internationale "gateway" voor containertrafiek en het nut van het vrijwaren van Zeebrugge als volwaardig containerplatform. Achtergrond daarbij is de spectaculaire groei van de containertrafiek in Antwerpen (dit jaar 8 procent) en de even spectaculaire daling in Zeebrugge (-26 procent).

In Zeebrugge bestaat de vrees dat die containertrafiek wordt weggeconcurreerd. Met het akkoord wordt ook Zeebrugge bekrachtigd als een containerhaven. Tegelijk wordt in het akkoord nadrukkelijk het belang van het nieuw te bouwen Saeftinghedok onderstreept, waaraan Antwerpen nood heeft wegens de huidige krapte.

"Stapsteen voor verdere gemeenschappelijke initiatieven"

Vlaams minister Ben Weyts (N-VA) die voor Havenbeleid bevoegd is, reageert verheugd op de commerciële samenwerking. "Dit is een stapsteen voor verdere gemeenschappelijke initiatieven. Op deze manier kunnen we ons naar buiten toe veel sterker aanbieden". De samenwerking, aldus de minister, moet verhinderen dat beide havens in de toekomst nog worden uitgespeeld tegen elkaar, en dat uiteindelijk een derde partij - lees Rotterdam - met nieuwe trafiek gaat lopen.

De nieuwe commerciële samenwerking past in het regeringsbeleid om Vlaanderen als één havenregio te promoten. Dat de havens van Gent en Oostende niet aan de samenwerking deelnemen, ligt volgens Coens aan de aard van het akkoord. "Ook met hen zitten we samen, maar het zijn vooral de havens van Antwerpen en Zeebrugge die een rol spelen in de diepzeecontainersector", besluit hij in "De ochtend".