Marsmaan Phobos schenkt Rode Planeet ringen

Mars zal over enkele miljoenen jaren ringen hebben, zoals Saturnus. Dat blijkt uit een nieuw onderzoek. Alles heeft te maken met Phobos, één van de manen van de Rode Planeet. Dat hemellichaam valt langzaam uiteen en zal zo de bouwstenen voor de ringen aanleveren.

Alle zogenoemde gasreuzen in ons zonnestelsel hebben ze: ringen van puin, stof of ijs. De bekendste is ongetwijfeld Saturnus die een hele resem ringen rond zich heeft zweven.

Ook Mars zal over 20 tot 40 miljoen jaar zulke ringen hebben, zo blijkt uit een studie van de Amerikaanse universiteit van Berkeley die in het wetenschappelijke tijdschrift Nature Geoscience is verschenen.

Alles heeft te maken met Phobos, de grootste maan van Mars. Het hemellichaam heeft een diameter van zo'n 27 kilometer en heeft de voorbije jaren het bezoek gekregen van de Europese sonde Mars Express. De gegevens die hierdoor zijn verzameld, laten wetenschappers nu toe een hypothese naar voren te schuiven.

Phobos blijkt in essentie te bestaan uit een hoop bijeen geklitte rotsen met grote partijen lege ruimte tussenin. In tegenstelling tot onze maan die een elliptische baan rond de aarde aflegt, volgt Phobos een spiraalvormig traject dat de maan jaar na jaar dichter bij Mars brengt.

Op een bepaald moment zal Phobos de zwaartekracht van Mars niet langer kunnen weerstaan en zal de maan gaan desintegreren. De wetenschappers vermoeden dat de buitenste, lichtste delen van Phobos ringen rond de planeet zullen gaan vormen. Mogelijk storten de grootste en zwaarste delen van de maan op Mars neer.

Volgens de onderzoekers zullen de ringen rond Mars tot 100 miljoen jaar standhouden. In de eerste fase zullen ze even dik zijn als die van Saturnus (foto onder).

2009 AP