"Er is imagoschade, maar die is er al langer"

Het imago van België in het buitenland is al langer beschadigd dan sinds de aanslagen in Parijs, zegt staatssecretaris voor Buitenlandse Handel Pieter De Crem (CD&V) in een interview in "De zondag". Hij klaagt aan dat ons land al lang niet meer investeert in Defensie. "We zijn geen betrouwbare partner meer als het over Defensie gaat. Het is een illusie om te denken dat we hiermee wegkomen."

Pieter De Crem (CD&V) was in de vorige federale legislatuur minister van Defensie en is nu staatssecretaris voor Buitenlandse Handel. Na de aanslagen in Parijs noemen sommigen België een failed state en is er sprake van imagoschade. Die is er inderdaad, zegt De Crem. "We hebben in een eerste reflex het probleem overmatig verinwendigd, we hebben zelf het probleem te veel verengd tot Molenbeek. Het probleem van het fundamentalische moslimterrorisme is geen probleem van die gemeente alleen, het is een grensoverschrijdend, wereldwijd probleem."

Maar, zegt De Crem: de imagoschade is niet van gisteren of van vorige week. "Er zijn enkele zaken die al langer aan de hand zijn en die ons imago geen goed doen. Dit komt erbovenop." Als voorbeeld noemt De Crem de manier waarop België omgaat met het budget voor Defensie. "Dat doet allesbehalve goed aan ons imago. Defensie is een essentieel onderdeel van de buitenlandse politiek van een land en in het buitenland word je daarop afgerekend."

"Veiligheid is de kerntaak van de overheid", zegt De Crem. "Wij hevelen dat voor een groot stuk over aan de NAVO. Dan wordt wel verwacht dat je een rechtvaardige bijdrage levert. België heeft dat lange tijd gedaan, maar nu niet meer. (...) Het laatste jaar was onze impact op defensiediscussies al niet groot meer. We zijn op dit moment geen betrouwbare partner als het over Defensie gaat. Dat zullen we nochtans wel moeten zijn als we straks als klein land lid willen worden van de VN-Veiligheidsraad."

De Crem waarschuwt: "Het is een illusie om te denken dat we hiermee wegkomen. (...) Dat is een waarschuwing aan alle partijen. Het is moment is nakend dat de NAVO ons land een factuur opstuurt omdat we niet voldoen aan de minima. Dan zullen we zoveel moeten bijleggen."

Op de vraag of de imagoschade na de terreur een impact heeft op de handel, antwoordt De Crem: "Neen. Belgische bedrijven worden in het buitenland gezien als heel betrouwbare partners. Dat zal niet veranderen. Ik geloof ook niet dat dit impact zal hebben op de investeringen in ons land."