Oprichter van The North Face en Esprit overleden na kajakongeval

Douglas Tompkins, de medeoprichter van de kledingmerken The North Face en Esprit, is overleden. De actieve zeventiger stierf aan onderkoeling na een kajakongeval in het zuiden van Chili. Tompkins keerde de modewereld 25 jaar geleden de rug toe en was sindsdien actief als milieuactivist.

Tompkins was met vier Amerikanen en een Mexicaan aan het kajakken op het Generaal Carrera-meer in Patagonië, toen hun bootjes door een golf omsloegen. De 72-jarige man, een ervaren kajakker, kwam in het ijskoude water terecht en raakte zwaar onderkoeld. Toen hij uit het water werd gehaald, was zijn lichaamstemperatuur gedaald tot 19 graden, zeggen de hulpdiensten.

Tompkins werd samen met twee anderen uit het water gered en met een helikopter naar het ziekenhuis overgebracht. Maar alle hulp kwam te laat. Tompkins overleed in het ziekenhuis aan de gevolgen van de onderkoeling. Zijn vijf reisgenoten overleefden het ongeval wel.

Douglas Tompkins is vooral bekend als de man achter het sportmerk The North Face, dat hij in 1964 met een zakenpartner oprichtte. Vier jaar later hielp hij zijn toenmalige vrouw, Susie Buell, ook mee het kledingmerk Esprit op het getouw te zetten. Intussen had hij The North Face al van de hand gedaan. Bij Esprit bleef hij wel aan boord, en waakte over het imago van het bedrijf, dat wereldwijd bekend werd.

Milieuactivist

In 1989 gooide Tompkins het roer volledig om: omdat hij zich meer en meer om het milieu was gaan bekommeren, verkocht hij zijn aandelen in Esprit en trok naar Chili om er full time milieuactivist te worden. Tompkins ijverde er voor de aanleg van nationale parken. Met zijn fortuin (zijn belang in Esprit was goed voor 150 miljoen dollar) kocht hij er bijvoorbeeld duizenden hectaren natuurgebied aan de grens tussen Chili en Argentinië en schonk het aan beide landen, zodat zij het bosgebied konden conserveren.

Dat laatste werd hem trouwens niet altijd in dank afgenomen. Volgens Tompkins verdacht Chili hem ervan dat hij de leider was van een groene sekte en dat hij de rivieren in Patagonië onder zijn controle wilde krijgen.