Potentieel bewoonbare planeet ontdekt vlak bij de aarde

Australische astronomen hebben een nieuwe planeet ontdekt buiten ons zonnestelsel die bewoonbaar zou kunnen zijn. Wolf 1061c draait rond een rode dwergster die "amper" 14 lichtjaren van ons is verwijderd. Bovendien zijn de vrij gematigde omgevingstemperaturen daar van die aard dat vloeibaar water op de planeet zou kunnen voorkomen.
AP1968

Wetenschappers van de University of New South Wales zijn het hemellichaam Wolf 1061c in de invloedssfeer van moederster Wolf 1061 op het spoor gekomen. De rode dwergster is inactief en kleiner en koeler dan onze eigen zon, maar de planeet is vier keer zo groot als onze aarde. De planeet, die onder meer bestaat uit gesteente, cirkelt elke 18 dagen rond haar moederster.

Deze ontdekking is belangrijk: Wolf 1061c is namelijk tegelijk bewoonbaar én dicht genoeg bij ons eigen zonnestelsel gelegen. "Deze zeldzame ontdekking is ongelooflijk spannend voor ons", vertelt wetenschapper Duncan Wright aan CNN. "Andere bewoonbare planeten liggen een stuk verder van de aarde. Omdat Wolf 1061 zo dicht bij de aarde ligt, geeft ons dat de kans om er meer over te weten te komen."

"Omdat de planeten rond Wolf 1061 vrij dicht bij die dwergster liggen, bestaat de kans dat deze planeten zich over het oppervlak van de ster bewegen. Als dat gebeurt, kunnen we de atmosfeer van deze planeten opvolgen om te kijken wanneer ze geschikt worden voor de eerste levensvormen", aldus onderzoeker Rob Wittenmyer.

Meer zwaartekracht en lastig klimaat

Wolf 1061c ligt binnen de zogenoemde "Goldilockszone": het gebied binnen een zonnestelsel dat op die bepaalde afstand van een ster ligt waardoor leven er mogelijk zou zijn."

Wright: "De levensomstandigheden zouden niet bepaald aangenaam zijn. De zwaartekracht is op Wolf 1061c ongeveer 1,8 keer zo sterk als op aarde. De planeet draait ook steeds met dezelfde kant naar de dwergster. Dit betekent dat het aan de kant die richting de ster wijst extreem heet is, en aan de andere kant net enorm koud." Misschien is er leven mogelijk in een "tussenzone" van de planeet die gedeeltelijk richting de ster wijst, al is dat niet bepaald comfortabel of evident. Wel zou dat effect gemilderd kunnen worden doordat hevige winden van de hete naar de koude kant waaien en de lucht zo verspreiden.