China stuurt verkenningsmissie naar de achterkant van de maan

China is van plan in 2018 een ruimtesonde naar de achterkant van de maan te sturen en die daar ook te laten landen. Dat melden staatsmedia. Als het plan lukt, hebben de Chinezen een absolute primeur te pakken.

Chang'e-4, zo heet de onbemande ruimtesonde die China in 2018 wil lanceren. De sonde is de opvolger van Chang'e-1 en Chang'e-2 die enkele jaren geleden een baan rond de satelliet hebben afgelegd en Chang'e-3 die in 2013 een rover op de voorkant van de maan zette.

In 2018 willen de Chinezen nog een stap verder gaan door Chang'e-4 naar de achterkant van de maan te sturen én de sonde daar ook voet aan de grond te laten zetten. Dat laatste is nooit eerder gebeurd, ook niet onder de auspiciën van andere ruimtevaartnaties zoals de VS, Rusland en voorheen de Sovjet-Unie.

Van volger naar leider

"Chang'e-4 stuurt een maanlander en een rover uit die een zachte landing op de achterkant van de maan zullen maken", zegt Liu Jizhong, de verantwoordelijke van het project. "De rover zal ter plekke op patrouille gaan. Deze missie helpt ons land de sprong te maken van een volger naar een leider in het domein van maanexploratie."

China werkt al jaren aan een inhaalbeweging op vlak van ruimtevaart. Volgens waarnemers wil het land zijn status als grootmacht zo verdere uitstraling geven. Tot op heden hebben de Chinezen evenwel vooral ruimtevaartprojecten nageaapt die de Amerikanen en de Russen jaren geleden al hebben uitgevoerd. Als ze Chang'e-4 tot een goed einde brengen, schrijven ze voor het eerst ruimtevaartgeschiedenis.

Ook de opvolger van Chang'e-4 staat al in de steigers: Chang'e-5. Die sonde moet monsters op de maan verzamelen én die ook terug naar de aarde meenemen. China heeft voorts plannen om tegen 2020 een permanent ruimtestation in een baan rond de maan te brengen. In een later stadium wil het land ook taikonauten naar de maan sturen.

"The dark side of the moon"

De achterkant van de maan spreekt al eeuwen tot de verbeelding. Van op aarde is immers enkel de voorkant van de satelliet te zien. Dat komt omdat de omlooptijd van de maan gelijk is aan de rotatietijd. Anders gezegd: de tijd die de maan nodig heeft om een rondje rond de aarde te maken, is gelijk aan de tijd die de maan nodig heeft om rond de eigen as te draaien. Hierdoor staat de maan voortdurend met dezelfde zijde naar de aarde gericht.

Pas in 1959 kreeg de mensheid de achterkant van de maan voor het eerst te zien, nadat de Russische sonde Luna 3 foto's van die zijde had gemaakt (zie foto onder).